AC Milans ‘Mind Room’: Historien bak et innovativt psykologilaboratorium


BBC Sport Insight-banner

Italias spillere er nedslått etter tap i VM-finalen i 1994
Roberto Baggio (ikke avbildet) bommet på den avgjørende straffen da Brasil slo Italia til verdensmesterskapet i 1994

Franco Baresi. Roberto Donadoni. Roberto Baggio. Navnene er synonyme med AC Milans fremvekst som en europeisk supermakt.

De er også gravert inn i minnet til enhver italiensk fan som var vitne til landets straffesparkkonkurranser i verdensmesterskapet i 1990 og 1994.

Alle tre snakket om traumet de følte over å ha gått glipp av spot-sparkene sine. Alle tre søkte trøst i ‘Mind Room’, italiensk fotballs første psykologilaboratorium.

Støttet av Silvio Berlusconi og hyllet av en rekke Milan-managere fra Arrigo Sacchi til Carlo Ancelotti, bidro Mind Room til å underbygge en enestående suksess da Rossoneri vant 21 store trofeer i løpet av de 23 årene den var i drift fra 1986.

Ved å kombinere stressbehandling med kognitiv trening og nevrovitenskap, ville laboratoriets innvirkning merkes så langt unna som Chelsea, hvor grunnleggeren konstruerte et lignende oppsett i 2009.

Ting hadde kommet langt siden planen for den første inkarnasjonen ble lagt ut, på et møte mellom en snart italiensk statsminister og en amatørkaratemester.

Kort presentasjonsgrå linje

Dr. Bruno Demichelis hadde vært kampsportstudent siden han var ung tenåring. I 1971, 24 år gammel, ble han slått på en internasjonal karatekonkurranse av en mindre fancy japansk motstander. Han slet med å bearbeide nederlaget og reiste hjem til Italia på jakt etter svar.

“Det var ikke et teknisk problem eller et fysisk problem; jeg var veldig sprek og veldig godt trent. Til slutt sa en venn av meg til meg: ‘Er det et mentalt problem?'” husket Demichelis på Fotballpsykologishowekstern lenke i desember 2020.

“Jeg innså at jeg hadde trent med japanere så lenge at de ikke lenger bare var instruktører eller mestere for meg. De var mine helter. Psykologisk sett kan du ikke beseire heltene dine. Det var selvsabotasje.”

Demichelis’ avhør førte til en interesse for psykologi. Han fullførte til slutt en doktorgrad i faget og fant arbeid som konsulent for Fininvest, et mediekonglomerat eid av Berlusconi.

I februar 1986 kjøpte Berlusconi AC Milan. Da Demichelis ante en mulighet, arrangerte Demichelis et møte med klubbens nye eier. Det var en diskusjon som ville forandre livet hans.

Dr Bruno Demichelis
Demichelis skulle fortsette å jobbe i Chelsea under Carlo Ancelotti

Demichelis’ pitch var grei: du har sett fordelene med psykologisk støtte i næringslivet. Bruk dem nå på fotball. Berlusconis svar var like direkte.

“Eieren spurte meg om jeg var en Milan-fan,” sier Demichelis, nå 74 år gammel.

“Jeg sa ‘Nei’. Jeg husker at han gikk litt tilbake og jeg tenkte ‘Å nei’. Så spurte han meg om jeg var Inter-fan. Jeg sa ‘Nei’ og han flyttet seg litt lenger tilbake. Før han spurte meg det tredje spørsmålet, jeg sa ‘Jeg er ikke fan av noe lag!'”

Etter et to og en halv times møte ble Demichelis utnevnt til Milans vitenskapelige koordinator, noe som gjorde ham til Serie A sin eneste praktiserende psykolog.

Etter en vellykket start i klubben der han fikk støtte fra manager Arrigo Sacchi, var Demichelis tjenester etterspurt. Ved å utnytte muligheten sikret han investering for et skreddersydd psykologilaboratorium basert på Milanello, klubbens treningsbane. Tankerommet ble født.

Hensikten var todelt. For det første tillot det Demichelis å kjøre gruppeøkter, og tilfredsstilte Milan-troppens økende appetitt på psykologisk støtte. For det andre ga det en mulighet til å svare på et spørsmål han lenge hadde kjempet med: hvordan forsøker man å kvantifisere og vitenskapelig støtte en spillers psykologiske utvikling, og knytte dette til prestasjoner på banen?

Tankerommet fungerte som delvis helligdom, delvis mental treningsplass. Grupper på opptil åtte førstelagsmedlemmer – satt i toppmoderne stoler med null tyngdekraft – ble koblet til utstyr inkludert polygrafmaskiner, brukt til å overvåke indikatorer som blodtrykk og pustefrekvens. Et glassskille skilte spillerne og en ivrig Demichelis, som lette etter fysiologiske tegn på en spillers sinnstilstand (eller det han kalte “objektive data i det ‘mentale området'”).

For eksempel, hvis en spiller sa at han følte seg hemmet eller manglet selvtillit på grunn av en muskelbelastning, ville Demichelis gjennomføre en elektromyogramtest for å måle muskelelektrisk aktivitet.

Avlesningene gjorde det mulig for ham å kvantifisere forhold som “tetthet” etter spillet og iverksette forholdsmessige utbedrende tiltak, inkludert nøye kalibrert pustetrening. Ved å gjøre det hjalp Mind Room ikke bare fysisk restitusjon og ytelse, men støttet også utviklingen av psykologiske egenskaper som selvtillit.

Demichelis brukte også resultater fra Mind Room-tester for å utarbeide kognitive treningsøvelser. Disse involverte bruk av biofeedback-enheter, for eksempel elektroder, som, når de plasseres på en persons hodebunn, kan overvåke hjernens elektriske aktivitet. Ved å se hvordan et individs nevroner oppfører seg, blir det mulig å fokusere på å styrke synapser knyttet til ferdigheter som problemløsning. Denne typen terapi er utviklet for å hjelpe spillere med å rekonfigurere typen negativ ‘indre prat’ som kan påvirke dem i situasjoner med høyt trykk. Baresi, Baggio og Donadoni var blant de som ble behandlet.

Demichelis sier: “En av dem sa til meg: ‘Jeg la ned ballen og tok tre eller fire skritt tilbake. Og så krysset en liten tanke meg: hva om jeg bommer?”

“Han sa,” Det slo meg. Jeg begynte å se på ballen som om det var en tiger. Så så jeg på treneren: en annen tiger. Så så jeg på spillerne og lagkameratene mine: ytterligere 21 tigre. Da tenkte jeg om menneskene som så på hjemme. På et øyeblikk hadde jeg 4 milliarder tigre som så på meg. Jeg skalv. Jeg følte meg forvirret. Jeg fikk nesten lyst til å gråte.'”

Paolo Maldini løfter 2007 Champions League-trofeet
Paolo Maldini løfter Champions League-trofeet 2007 – i en alder av 38

Utover stressavlastning og kognitiv trening, fokuserte Mind Room også på å forbedre spillernes reaksjonshastigheter ved å bruke responstidstester. Deltakerne ble presentert med to knapper og et par pærer, ved å klikke på venstre eller høyre knapp hvis den tilsvarende pæren lyste. Blinkende piler – som ofte peker i motsatt retning av lyset som var på – ble brukt for å tilføre undersøkelsen en større vanskelighetsgrad.

Selv om konseptet høres grunnleggende ut, ble det å redusere tiden det tar for spillere å reagere på raskt skiftende situasjoner på banen – selv med noen få tidels sekund – sett på som enda en måte Milan kunne forlenge karrieren til dyktige som Alessandro. Costacurta og Paolo Maldini, som spilte til de var 41.

“Du kan ikke trene 37 år gamle spillere til å bli fysisk raskere, men du kan trene dem til å bli raskere i å analysere situasjoner,” sier Demichelis.

“Hvis de kan behandle data raskere, kan de ta raskere beslutninger. Det er derfor vi klarte å holde spillerne i gang.”

Clarence Seedorf var legemliggjørelsen av denne etosen. Med kallenavnet ‘The Professor’ av lagkameratene, besøkte Seedorf jevnlig Mind Room, som ble sett på som den psykologiske ‘stasjonen’ innenfor en bredere fysisk og mental ‘krets’, ellers kjent som Milan Lab. Nederlenderens hengivenhet til selvutvikling ville lønne seg på mer enn én måte.

Demichelis forklarer: “Den daglige direktøren for Milan Lab sa til ham: ‘Wow, du er 31, men fitnessmessig er du 26. Den biologiske alderen din er mye, mye yngre.’

“Seedorf sa: ‘Gi meg den utskriften’. Han gikk til administrerende direktør og sa: ‘Hør på hva laboratoriet deres sier om meg. Jeg er 26, biologisk sett, så forleng kontrakten min med fire år til.’ Og det gjorde de!”

Seedorfs alderstrosende fysiologi ble kanskje hjulpet av de daglige seks-minutters helsesjekkene Demichelis introduserte, som en del av sin rolle som klubbens vitenskapelige koordinator. Ved å kombinere GPS-data med fysiologiske målinger som hjertefrekvensvariabilitet, ble sjekkene brukt til å utvikle et “risikoscoring”-system. Ved å overvåke endringer i en spillers poengsum mot en baseline, var Demichelis i stand til å indikere potensiell mottakelighet for skade og proaktivt bruke behandling.

For eksempel vil et fall på 10 % i en spillers poengsum generere et gult flagg, med en reduksjon på 20 % som resulterer i et oransje flagg. En nedgang på 30 % vil signalisere rødt flagg og forebyggende behandling i Mind Room.

Ifølge Demichelis bidro metodene han var med på å introdusere til at Milan reduserte bløtvevsskader med 91 % i løpet av hans tid i klubben. Det er en slående statistikk som delvis er muliggjort av støtten Mind Room fikk på både styreroms- og ledernivå.

“Jeg hadde spillerne på min side fordi vi hadde klubben på vår side.,” sier Demichelis. “Vi hadde treneren på vår side fordi han trodde på filosofien vår. På den tiden sa han til spillerne: “Du spiller ikke fotball med foten. Du spiller fotball med hjernen din.” Det er en stor ressurs for en sportspsykolog.”

Ancelotti og Demichelis’ avgang i 2009 endte effektivt bruken av Mind Room i Milanello, men det italienske paret etablerte en tilsvarende base på Stamford Bridge etter at de kom til Chelsea.

Petr Cech var blant en rekke spillere som tok sjansen på å dra nytte av metodene Demichelis brukte i Milano, som professor i psykologi Marc Jones beskriver som genuint nyskapende.

“The Mind Room brøt ny mark når det gjelder integrering i treningsmiljøet,” sier Jones, som har jobbet med en rekke fotballklubber.

“Det faktum at det var en fysisk tilstedeværelse på Milans treningsområde var uten tvil unntaket snarere enn regelen.”

Jones navnsjekker John Syer og Chris Connolly – som begge ga psykologisk støtte til Tottenham-spillere på begynnelsen av 1980-tallet – som nesten forløpere til Demichelis, men du må se tilbake til 1958 og Brasils verdensmesterskapsvinnende psykolog Joao Carvalhaes for å finne en tilsvarende dekorert eksempel på et laboratorium dedikert til kognitiv ferdighetstrening.

Mens Milans troféfangst til en viss grad illustrerer virkningen av Mind Room, er det offentlige vitnesbyrdet til lederne som støttet Demichelis’ hjernebarn kanskje like talende. I sin bok ‘The Immortals’ er Sacchis verdsettelse av laboratoriet slik at han beskriver Demichelis som “en psykolog som jeg trengte mer enn spillerne”. Ancelotti har i mellomtiden snakket om “verdien” Demichelis tilførte Chelsea “med sin erfaring fra Milan Lab”.

Påskjønnelsen ser ut til å bli gjentatt av spillerne Demichelis jobbet med. I 2014, etter utnevnelsen som Milan-manager, lokket Seedorf sin tidligere kollega tilbake til San Siro.

Gjenforeningen ble kortvarig – Seedorfs lederperiode tok slutt etter fire måneder – men Mind Rooms langsiktige arv er godt etablert. Som et eksempel på innovasjonen som karakteriserte Milanos off-pitch og on-pitch operasjoner på 1990-tallet, lå roten til suksessen like mye i en eldgamle premiss som den gjorde på moderne teknologi, ifølge grunnleggeren.

“Vi forbedret ferdigheter som er veldig godt definert: restitusjon, oppmerksomhet, utholdenhet, hastighet i å analysere situasjoner og ta avgjørelser,” sier Demichelis. «Forskjellen er at spillerne våre var i stand til å distribuere disse ferdighetene under press.

“Som spiller må du ha denne evnen hvis du skal ta en straffe i VM-finalen.”

Rundt BBC - SoundsRundt BBC-bunnteksten - Lyder