AG Insurance-NXTG: L’equip que vol canviar el ciclisme femení


Els equips de desenvolupament interns són habituals en el ciclisme masculí en aquests dies, i hi ha pocs equips grans que no tinguin almenys la seva pròpia plantilla sub-23.

Són molt més rars en el ciclisme femení, amb Canyon-SRAM convertint-se en el primer equip del WorldTour que té el seu propi quan va llançar la generació Canyon-SRAM a principis d’any.

Natascha Knaven-den Ouden vol canviar això amb ella AG Insurance-NXTG equip. L’equip ha estat operant amb un equip sub23 i un equip sub19, però afegirà una plantilla d’elit a la seva configuració a partir de la temporada vinent.

“Volem la millor versió del que ha de ser un equip. No és el que guanyem, sinó el que som com a equip. Somio amb un ciclisme femení que tingui un nivell molt ampli, de pilots de primer nivell, amb especialistes com en el ciclisme masculí, amb la remarca que les dones no són el mateix que els homes. No som els mateixos, però podem tenir les mateixes oportunitats i les mateixes possibilitats”.

Llegeix també:

L’equip NXTG va començar a competir el 2019, però la idea que el va provocar va sorgir un parell d’anys abans. Knaven-den Ouden, que solia competir ella mateixa, està casada amb l’antic pilot, ara Ineos Grenadiers DS, Servais Knaven. Tenen quatre filles juntes, totes cursen.

A mesura que els seus fills avançaven per les files de ciclisme, Knaven-den Ouden va notar les llacunes en les estructures de desenvolupament en comparació amb el que hi havia disponible per als homes. No li agradava el que veia i volia ajudar a canviar-ho.

“L’any 2017, el meu marit i jo estàvem parlant de ciclisme femení i estàvem veient la cursa”, va explicar. “Tenim quatre filles d’aquest cicle i una d’elles era júnior. El que hem vist és que a nivell júnior no es desenvolupen per fer el pas a l’elit, ja no van a l’escola i entrenen com un pilot d’elit. O són ​​massa prims, perquè els equips miren els watts per quilogram i crec que això està molt malament.

“I de sobte vaig dir: “Per què no creem un equip júnior i ho fem diferent d’altres equips de club o amb un equip juvenil?” El meu marit també diu una mica “ja veurem”, però jo sempre dic: “no, ho farem”.

Amb un bon suport al darrere, l’equip va entrar ràpidament en algunes de les millors carreres del calendari, però Knaven-den Ouden creu que va ser un error fer-ho tan aviat. Tanmateix, tampoc hi havia poca opció de competir a un nivell inferior, un problema que molts pilots i equips els troben

“A causa de la filosofia i la visió que teníem de sobte vam poder competir a l’Omloop Het Nieuwsblad. Però això va ser una estupidesa, perquè els nostres pilots no estaven preparats per això. Hem vist que aquest tipus de curses tenen un nivell massa alt per a aquesta edat. No ens van convidar a les curses més petites, però bé, però a la gran, així que no teníem cap opció per fer-ho”.

Passant al WorldTour

L’equip va anunciar a principis d’any que li agradaria pujar al WorldTour. És una de les diverses instal·lacions femenines que pretenen aconseguir el 15è i últim lloc. Mentre que en temporades anteriors s’han lliurat les llicències a tots els equips que compleixen els criteris establerts per la UCI, hi haurà equips elegibles rebutjats per un lloc al primer nivell per al 2023.

Knaven-den Ouden sap que s’enfronta a una dura lluita per aquest lloc, ja que les llicències s’atorgaran en funció del rànquing UCI quan hi hagi més equips elegibles que places disponibles. Actualment, l’equip ocupa el 18è lloc a la classificació per equips amb un parell d’equips més per davant que també busquen un lloc al WorldTour.

“Ceratizit, òbviament, té la majoria de punts, i quan mireu això, mereixen tenir aquesta llicència WorldTour, però espero que la UCI en creï una altra”, va dir Knaven-den Ouden. “Després de veure què estem fent amb aquesta configuració, perquè és un exemple de com hauria de ser. Aleshores fas un detonant perquè altres equips facin el mateix. És una plataforma per donar a més dones l’oportunitat de desenvolupar-se, de manera que d’aquí a cinc o sis anys tingueu un nivell molt ampli de motocicletes”.

Des dels seus inicis el 2019, l’equip ha estat operant com un equip de desenvolupament amb plantilles separades sub-19 i sub-23. L’intent d’anar al WorldTour ha vist que Knaven-den Ouden ha creat un altre equip a més, que ha incorporat diversos corredors nous, com Ashleigh Moolman-Pasio i Maaike Boogaard.

Amb una espera fins que s’expediïn les llicències de 2023, Knavan-den Ouden ha hagut de deixar de fitxar corredors als 16 anys, que és el nombre màxim per als equips de nivell continental. Si pot aconseguir aquest preuat lloc al WorldTour, li agradaria empènyer el seu equip al límit de les regles de la UCI i signar-ne 20.

Si això passa, convertiria l’equip AG Insurance-NXTG en la llista més gran del pelotó WorldTour femení. Actualment, la majoria dels equips tenen una plantilla de 13 a 15, però Knaven-den Ouden no creu que n’hi ha prou amb el calendari del WorldTour encara més gran per a la propera temporada.

“Realment crec que 16 no són suficients per muntar tot el calendari, perquè el calendari de l’any vinent és molt gran. I quan en tens un amb una fractura de clavícula o malalt, o amb COVID, veus que posen dos joves genets per completar el pelotó”, va dir.

L’empenta cap al WorldTour per a la plantilla NXTG ha estat ajudada per una intervenció del cap de l’equip masculí Quick-Step Alpha Vinyl, Patrick Lefevere. El belga va intervenir per patrocinar l’equip a través de la seva agència de contractació Experza i ha participat per ajudar-lo a trobar patrocinadors addicionals.

A partir de la temporada vinent, els dos equips passaran a formar part de la mateixa organització. L’equip masculí ja està oferint suport logístic durant la temporada 2022.

La notícia que Lefevere s’estava involucrant amb un equip femení va aixecar algunes vells després que va fer alguns comentaris controvertits sobre les curses femenines l’any passat. Quan se li va preguntar durant un podcast si dirigiria un programa per a dones, va respondre dient que no era el programa de benestar social.

Knaven-den Ouden el va recollir els seus comentaris, però diu que estava contenta amb la seva explicació.

“La seva visió és la mateixa que la nostra. No feu res pel ciclisme femení, per posar-hi un altre equip del WorldTour”, va dir.

“Així que el que va dir per ‘No sóc treballador social’ és que és com si pogués posar diners en un equip, però no hi ha prou pilots per formar un altre equip del WorldTour i això és el que volia dir. Tenim la mateixa visió que ell, però va ser una mica maldestre dir-ho així. El ciclisme femení necessita alguna cosa diferent i per això va intervenir amb nosaltres”.

Un entorn holístic

Per a Knaven-den Ouden, no es tracta només de crear vies de desenvolupament perquè els corredors puguin pujar a les files professionals. Vol oferir-los les eines per desenvolupar-se com a persona i assegurar-se que tinguin experiències que no estiguin totalment centrades en la vida com a ciclista professional.

Això ha implicat treballar amb els socis de l’equip per ajudar a configurar les pràctiques que els donin experiència en el món laboral habitual, així com crear un entorn on sigui possible continuar amb la formació.

“Crec que el més important és que nosaltres volem desenvolupar les estrelles emergents per donar-los una oportunitat”, va dir. “Però també per crear un entorn on puguin créixer com a ésser humà, i potser treballar en una empresa que també posa diners a l’equip. Per tant, quan tens un pilot que està al final de la carrera, però té un títol, i és potencialment interessant per a una empresa que pots posar en un ésser humà de primer nivell esportiu, realment pensen diferent.

“Vaig tenir una xerrada amb la pilota la setmana passada, i ella és la cursa de primer any del nostre projecte júnior. Parlava amb els seus pares perquè crec que és important que els pares entenguin en què ens situem… Parlaven de l’escola i de la seva importància. Ara això és el principal. M’agrada dir: “no oblidis que no ets ciclista”. Tu fas ciclisme i ets la persona que ets, i el ciclisme és una part del que et fa com a ésser humà.

“Quan tens 50 anys, has après de la bicicleta, a com portar-te bé amb les circumstàncies, amb els teus fills, amb altres persones o en els negocis. Això és el que et dóna el ciclisme, i també les amistats. És el que defensem”.