Alpine pot necessitar Ocon per liderar. Està a l’alçada?


Enmig de l’alegria del mercat de pilots de Fórmula 1 centrat en els Alps de la setmana passada, el nom d’Esteban Ocon només ha destacat per la seva absència. Gràcies a un acord signat el juny de l’any passat, està tancat a l’equip d’Enstone fins a finals del 2024.

Aquesta és una posició atractiva per al jove de 25 anys, ja que el converteix en el líder de l’equip. No oficialment, és clar, sinó a través d’una combinació d’incumbència i d’estar al costat d’un company d’equip per decidir que començarà l’any com a número dos de facto.

Fins i tot si es tractés de Daniel Ricciardo, que va superar a Ocon en la seva temporada junts a Renault el 2020, arribaria amb alguna cosa a demostrar després de dos anys decebedors a McLaren en lloc de signar una declaració. Això revertiria la dinàmica que hi havia entre Ocon i Ricciardo la darrera volta.

Esteve Ocon Daniel Ricciardo Alpine McLaren F1

Serà la primera vegada que Ocon ocupa aquesta posició. Després de la seva mitja temporada inicial a la F1 amb Manor el 2016, va passar dos anys al costat del més experimentat Sergio Pérez a Racing Point. Després de la seva temporada com a escalfabanc de Mercedes, va arribar a Renault un any després de Ricciardo. Però fins i tot quan Ocon va oferir continuïtat el 2021, l’arribada del gran nom Fernando Alonso va tornar a bloquejar el seu camí cap al lideratge de l’equip. Excepte un altre xoc del mercat de conductors, Ocon estarà clar l’any que ve.

El lideratge d’equip és un concepte nebulós que poques vegades es recull en els contractes o, en aquests dies, en els equips preferits. Però és un estatus que li atorga el rendiment. El conductor més fort sempre serà el més influent, ja que és lògic deixar-se guiar per qui tingui millor rendiment. Aquesta és l’oportunitat que té Ocon el 2023.

Es podria argumentar que ha estat ben equilibrat entre Ocon i Alonso en les seves 35 carreres juntes a Alpine. A més, Ocon ha anotat més punts: 132 als 122 d’Alonso. Però els punts de vegades poden ser un testimoni poc fiable a l’hora d’avaluar el rendiment i, en general, Alonso ha estat el millor rendiment, aquest any en particular.

Fernando Alonso Esteban Ocon Alpine F1

Però Ocon no s’ha quedat enrere. De vegades s’ha avançat, i tot i que Alonso ha tingut els pics més alts en rendiment pur, Ocon ha estat generalment a prop. El que és difícil de jutjar és fins a quin punt ha estat liderat per l’enfocament d’Alonso, sobretot tenint en compte que generalment tenen configuracions similars. Ocon fins i tot ha dit en el passat que Alonso és el company d’equip de F1 que li ha estat més proper pel que fa a les exigències de configuració.

Això malgrat que els seus estils són una mica diferents. Alonso sempre ha estat un pilot més improvisador, Ocon un amb un estil més clàssic que anhela una bona sensació davantera per posar el cotxe correctament configurat a la fase d’entrada a la corba.

Però atès que li ha anat bé contra Alonso, que sovint ha enterrat els seus companys i només ha estat empès pels excepcionals, Ocon ha fet molt bé la seva reputació durant els últims 18 mesos.

Preguntat sobre les credencials d’Ocon per dirigir l’equip a principis d’aquesta setmana, el director de l’equip Alpine, Otmar Szafnauer, el va recolzar. Però també va assenyalar una àrea on Ocon ha de millorar.

“Esteban és un súper talent”, va dir el director de l’equip alpí, Otmar Szafnauer. “Vaig treballar amb ell a Force India [in] l’època de Sergio Pérez com a company d’equip. Va ser tan ràpid com Sergio i va córrer amb força amb Sergio. Sempre estaven junts a la graella i de vegades fins i tot s’ajuntaven a les curses.

Esteban Ocon Sergio Perez Force India F1

“I també hem vist de què és capaç Esteban amb Fernando, tot i que Fernando té l’habilitat i el talent per treure una volta del cotxe molt ràpidament. Necessita tres o quatre voltes i està al 99,9%.

“Aquest 0,1% addicional arriba amb unes quantes voltes més, mentre que l’Esteban triga una mica més a treure el màxim partit del cotxe. Però finalment, dissabte i diumenge, hi és.

“Així que ha d’aprendre una mica per arribar-hi una mica més ràpid, però estem treballant amb ell en això.

“I després, pot dirigir l’equip? Segur. Cada cop està millor. Té una victòria a la carrera. Té, per qualsevol motiu, alguns dels quals són sort i fiabilitat, però aquest any ens ha fet bons punts.

“I aprendrà més quan arribem a l’any que ve”.

Aquesta és una valoració justa que conté una crítica potencialment significativa, depenent de la importància que sigui guiar el seu company d’equip en termes de treballar a aquest ritme.

L’altra preocupació d’Ocon és que acostuma a patir uns quants caps de setmana difícils amb problemes misteriosos amb el cotxe quan la maquinària no li dóna la sensació que desitja.

De vegades, hi ha hagut un problema genuí, per exemple, en la seva difícil carrera abans de Silverstone l’any passat, quan hi va haver un problema de suspensió davantera. Però en altres ocasions, l’equip no ha trobat res, per exemple, quan va seguir un cap de setmana excepcional a Àustria on va quedar sisè amb una terrible classificació a França on va dubtar del cotxe, tot i que es va recuperar per aconseguir un resultat sòlid a la carrera.

Esteban Ocon Alpine F1

En definitiva, les credencials d’Ocon com a bon pilot de Gran Premi estan ben establertes. És un pilot ràpid, capaç d’obtenir bons resultats constantment i que no defraudarà Alpine. Però si pot ser més que això, sens dubte alguna cosa que s’acosta a les esperances que es podria convertir en els seus primers dies quan estava en els llibres de Mercedes, és una pregunta més gran. En última instància, Mercedes va decidir que George Russell era el pilot amb més potencial final, amb Ocon vist com més a la classe Valtteri Bottas.

El que hauria de tenir Ocon l’any que ve és l’oportunitat de mostrar el millor de si mateix. Està en un equip de migcamp amb una mobilitat ascendent, de cara a la seva tercera temporada, té seguretat per al 2024 i, almenys, començarà com a punta de llança de l’equip.

Hi ha molta habilitat allà, i calia donar-li que era d’una formació modesta per als estàndards de la F1 i va arribar al cim guanyant suport a través dels resultats.

Per això, enmig de tot el caos del mercat de pilots, és l’home parat el que ara té l’oportunitat perfecta de desenvolupar el seu potencial a la F1.