Aquí teniu el que va passar durant l’acoblament de la nau espacial “mossegant les ungles” de Boeing


La missió va començar dijous al vespre amb un llançament de Florida, i el Starliner, que està dissenyat per transportar astronautes però que vola sense gent per a aquesta prova, es va acoblar a l’ISS divendres a la nit a les 8:28 pm ET. L’acoblament es va produir aproximadament una hora més tard del que s’esperava, ja que els equips de terra van resoldre alguns problemes, inclòs un problema de programari que esbiaixava els gràfics, com un mapa GPS desalineat. També hi va haver problemes amb sensors i alguns components d’acoblament que inicialment no es movien correctament.

La càpsula té un anell d’acoblament que surt a mesura que s’acosta al seu port i s’utilitza per enganxar cap a l’ISS. Durant el primer intent d’acoblament, alguns components no es van moure a la configuració adequada. Els equips de terra van haver de provar el procés de sortida emergent per segona vegada per posar-ho tot al lloc correcte. També hi havia hagut un petit problema amb els bucles de refrigeració del Starliner, que formen part del sistema que regula la temperatura de la nau espacial.

Tots aquests problemes s’havien d’analitzar o solucionar a temps perquè el Starliner avançava i, finalment, l’acoblament va sortir sense cap problema important.

“Va ser molt emocionant veure aquell vehicle assegut allà fora durant una estona fins que era el moment d’entrar”, va dir Mark Nappi, director del programa Starliner de Boeing, als periodistes divendres a la nit.

No obstant això, la missió s’aproxima a altres problemes amb els propulsors a bord de la nau espacial, que maniobren i orienten aquest vehicle mentre navega per l’espai. Dos d’aquests propulsors es van tancar prematurament poc després que la nau espacial arribés a l’òrbita. Un parell d’altres propulsors van tenir problemes més tard.

Boeing llança la càpsula d'astronauta Starliner en una missió de prova sense tripulació

Malgrat els contratemps, la nau espacial funcionava “de meravella”, segons Steve Stich, el gerent del programa de tripulació comercial de la NASA, que supervisa Starliner i el programa Crew Dragon de SpaceX.

“Per descomptat, aquest és un vol de prova, i com els que probablement van veure durant tot el dia, heu vist que estem aprenent durant el camí, i és molt emocionant”, va dir Stich en una trucada de premsa divendres a la nit.

Els funcionaris de la NASA i Boeing van dir que els problemes del propulsor no són una preocupació important perquè el Starliner té “moltes” còpies de seguretat integrades, va dir Stich. Hi ha 48 propulsors d’aquest tipus al vehicle, i els ordinadors de bord de la càpsula poden optar per utilitzar un propulsor sobre un altre si detecta alguna cosa lleugerament apagada.

Tot i que Boeing vol entendre per què els propulsors no funcionaven com estava previst, segons Nappi, potser no passaria.

“Potser mai sabrem quina és la causa real d’això”, va dir.

Els enginyers van reduir els problemes del propulsor a “sis o set” causes possibles, amb tres que semblaven més probables. Apropar-se al problema exacte pot requerir que els enginyers vegin els propulsors en persona, cosa que no pot passar perquè els propulsors estan connectats al mòdul de servei, una peça que es llançarà i es deixarà cremar a l’atmosfera abans que el Starliner faci. el seu retorn controlat a la Terra.

S’espera que això passi en els propers dies. El Starliner es desacoblarà de l’ISS, maniobrarà el seu camí cap a casa i després utilitzarà els seus propulsors per tallar-se de nou a la part espessa de l’atmosfera terrestre abans de llançar-se en paracaigudes cap a un aterratge al desert de Nou Mèxic.

Si tot va bé, serà una gran victòria per a Boeing, que surt d’anys de retards i interrupcions de desenvolupament amb Starliner.

El primer intent de la nau espacial de completar una missió de prova orbital el 2019 es va haver de retornar de l’espai prematurament, sense completar l’acoblament a l’ISS, a causa de problemes de programari. Un segon intent de llançar Starliner a l’ISS l’agost de l’any passat es va descartar després que els controls previs al vol van descobrir problemes amb les vàlvules clau que s’encallaven.

Si aquesta missió es completa amb seguretat, el Starliner de Boeing podria llançar astronautes a finals de 2022.