Chelsea Football Club-salg klar for godkjenning etter at Abramovich møter “røde linjer”


Roman Abramovichs salg på 4,25 milliarder pund av Chelsea Football Club til et konsortium ledet av den amerikanske finansmannen Todd Boehly forventes å bli signert av britiske ministre mandag kveld etter uker med anspente forhandlinger for å sikre at oligarken ikke drar nytte av inntektene.

Men britiske tjenestemenn sa at avtalen ennå ikke har fått grønt lys av EU-kommisjonen eller av Portugals regjering: Abramovich er EU-borger via sitt portugisiske pass.

Britiske tjenestemenn nær samtalene sa at avtalen fortsatt har «store hindringer å overvinne», men at Abramovich hadde møtt ministrenes «røde linjer» over salget og at de forventer at den blir godkjent i London over natten.

Hovedspørsmålet var Storbritannias insistering på at verken Abramovich, en sanksjonert russisk oligark, eller personer knyttet til ham ville ha nytte av inntektene fra salget.

Abramovichs rådgivere og regjeringen har vært låst i samtaler i flere uker om hvordan de skal håndtere inntektene og £1,5 milliarder-gjelden som Chelsea skylder til et offshore-kjøretøy knyttet til oligarken.

Avtalen, hvis den endelig ble godkjent, vil signalisere en slutt på Abramovichs to tiår lange innsats med å bankrolle en klubb som han forvandlet til verdensvinnere. I sin tid har klubben vest i London vunnet fem Premier League-titler og to Uefa Champions League-trofeer.

En britisk tjenestemann som er nær ved prosessen sa at samtalene nå var «hestiske» mellom Chelsea, Abramovich, EU-kommisjonen og Portugal for å presse avtalen over streken.

Nonstop arbeid hadde blitt utført forrige helg, men en tjenestemann som jobbet med avtalen sa at det hadde vært som å “slå en føflekk”, med nye problemer som dukket opp akkurat da gamle ble løst.

En Whitehall-kilde sa: «Alle ønsker å få avtalen gjort, men med den kompliserte karakteren til Chelseas eierskapsstrukturer, er ingenting enkelt. Vi jobber hardt for å forsikre våre internasjonale partnere som med rette ønsker sine egne forsikringer om denne avtalen og – selvfølgelig – hvordan inntektene til slutt vil bli brukt.»

Britiske tjenestemenn sier at timingen er stram og at Chelseas fremtid vil være i fare dersom administrative frister for klubben som deltar i Premier League og Champions League neste sesong ikke overholdes.

Boehly, som eier andeler i Los Angeles Lakers basketballag og LA Dodgers baseball-side, leder en overtakelse støttet av det California-baserte investeringsselskapet Clearlake Capital, den sveitsiske milliardæren Hansjörg Wyss og Guggenheim Partners administrerende direktør Mark Walter. Gruppen krever fortsatt endelig godkjenning fra Premier League.

Etter fullføringen ville amerikanske investorer kontrollere fire av de såkalte Big Six-klubbene i ligaen, den rikeste innenlandske konkurransen i Europa. Arsenal eies av Stan Kroenke, Glazer-familien kontrollerer Manchester United, og John Henrys Fenway Sports Group eier Liverpool.

Abramovich la Chelsea ut for salg bare dager etter Russlands invasjon av Ukraina 24. februar. Han var senere involvert i mislykkede fredssamtaler mellom de to sidene.

Den britiske regjeringen sanksjonerte oligarken 10. mars.

Mens de teknisk sett var underlagt en frysing av eiendeler som et resultat av sanksjonene, var Chelsea i stand til å oppfylle sine forpliktelser og fortsette driften takket være en spesiell britisk regjeringslisens som utløper 31. mai.

Auksjonen for klubben tiltrakk seg interesse fra milliardærer, institusjonelle investorer og stjerneidrettsutøvere, inkludert racerføreren Lewis Hamilton og tennismesteren Serena Williams, som støttet en gruppe ledet av private equity-magnatene Josh Harris og David Blitzer, aksjonærer i rivaliserende Premier League-side Crystal Palace.

Boehly vant med et tilbud om å kjøpe Chelsea for 2,5 milliarder pund. Han forpliktet seg også til å investere ytterligere 1,75 milliarder pund i klubbens stadion, fasiliteter og spillerlag i de kommende årene. Gruppen hans gikk med på tøffe restriksjoner på utbytte, forvaltningshonorarer og gjeld, avtaler designet for å sikre klubbens fremtid.

Det var andre gang heldig for Boehly, tidligere president for investeringssjef Guggenheim Partners, som kom til kort fra Abramovichs prisantydning på 3 milliarder pund i 2019.

Den amerikanske handelsbanken Raine Group drev auksjonen på vegne av Abramovich. Den amerikanske investeringsbanken Goldman Sachs og boutiquerådgiveren Robey Warshaw ga Boehly råd.