Frances Tiafoe supera Andrey Rublev per arribar a les semifinals de l’US Open | US Open de tennis 2022


Andrey Rublev i Frances Tiafoe es van mirar per primera vegada com a rivals a les pistes de Flushing Meadows el 2014. Tots dos tenien 15 anys aleshores, Tiafoe va néixer tres mesos després, el gener de 1998, i com dos dels joves més exaltats de la seva època es coneixien bé. Van lluitar fins a la mort en un ferotge competició als quarts de final de l’Open dels Estats Units júnior, amb Tiafoe derrocant el primer cap de sèrie en un ajustat tres set. Després, es van saludar amb una càlida abraçada.

Mentre que Rublev va pujar ràpidament cap a la part superior del joc mentre passava a la gira professional, el camí de Tiafoe ha estat molt menys clar. De vegades, el seu progrés s’ha vist aturat per la inconsistència, els lapsus de concentració a la pista i tantes pèrdues estretes i brutals. Però finalment, a la pista més gran d’aquells mateixos terrenys, Tiafoe va fer el seu pas al cim de l’esport al seu moment.

“Home, això és salvatge, això és boig”, va dir Tiafoe a la pista. “Vaig tenir la victòria més gran de la meva vida [two days] fa i va sortir i va aconseguir una altra gran victòria. L’Andrey és un jugador fantàstic, però donar-hi suport és molt important. Això és un creixement enorme. És difícil passar pàgina, però ho vaig fer i ara estic a semis”.

Va acceptar aquesta enorme oportunitat amb una demostració impecable de tennis d’atac, servint enormement i avançant constantment. En el procés, Tiafoe va superar completament a Rublev, el novè cap de sèrie, en tots els moments decisius per arribar a la semifinal de l’Open dels Estats Units davant d’un públic local revoltós, guanyant per 7-6 (3), 7-6 (0). 6-4 sense perdre el servei. S’enfrontarà al guanyador de l’últim quart de final entre Carlos Alcaraz i Jannik Sinner.

Tiafoe, el cap de sèrie número 22 a Nova York, havia arribat a la quarta ronda de l’Open dels EUA per elogis generalitzats per la gesta d’arribar a la segona setmana tres anys consecutius. Però no sabia com sentir-se amb els aplaudiments; volia molt més que només un final de quarta ronda. Malgrat la dura tasca que té davant seu, el 22 vegades campió de Grand Slam Rafael Nadal, ell va aconseguir la millor victòria de la seva carrera el dilluns. Després, va deixar clar que no havia acabat.

Tots dos jugadors van arribar a l’estadi Arthur Ashe jugant a un tennis extremadament agut, servint bé i navegant amb calma els seus jocs de servei. Sota la pressió del marcador, Tiafoe va jugar un mal servei amb un 5-6 i va afrontar un punt de set al seu servei. Tiafoe va aconseguir un primer servei i va fer un dret de dreta de dins cap a fora sense dubtar-ho, després va aguantar un desempat del primer set.

Tiafoe va aixecar la pressió amb facilitat, jugant un desempat inicial brillant. Va servir de manera espectacular, colpejant la seva dreta i executant amb habilitat volees difícils a la xarxa. En el penúltim punt del desempat, Tiafoe va deixar anar un lob defensiu de Rublev, que va aterrar inesperadament. Va tornar tranquil·lament a la línia de fons amb el 6-3 i va colpejar un as fora desviat.

Al segon set, Tiafoe havia pujat a un altre nivell amb el seu servei. Va guanyar el 100% dels seus punts de primer servei de cara al desempat, després va jugar el desempat de la seva vida, començant amb una dolça volea de dretes i després tirant-hi amb un servei brutal, colpejant aces i guanyadors del servei per igual. Mentre va fer un revés guanyador per prendre el set, Tiafoe es va saltar al seu seient mentre demanava més a la multitud.

Després de més de dues hores de joc, la pressió gradual que Tiafoe va imposar a Rublev finalment es va explicar. Al 3-3, Tiafoe va forçar un punt de trencament i després es va colar a la xarxa, executant tranquil·lament una volea de dreta guanyadora. Mentre Tiafoe celebrava quedant-se quiet, assentint amb el cap mentre mirava al seu voltant a la seva adoradora multitud, Rublev es va tapar la cara amb una tovallola i va plorar quan l’oportunitat de la seva vida es va escapar. Malgrat un penúltim joc de servei dur i nerviós, Tiafoe va servir la victòria per estimar amb el seu 18è as.

“Sempre trobo una manera d’alguna manera a la seva pista”, va dir. “Sempre trobo una manera. Gaudim d’aquesta: en tenim dos més, nois. En tenim dos més”.

Dels sis jugadors masculins que queden dimecres, en un dels tornejos de Grand Slam masculí més oberts de la memòria recent, cinc d’ells s’han classificat dins dels 10 primers al llarg de la seva carrera, amb tots ells esperant aquesta oportunitat. Tiafoe va ser el més estrany, després d’haver arribat a la classificació més alta de la seva carrera de només 24 anys fa un mes. Però el seu estatus només el fa més perillós, i li proporciona un nivell de llibertat que altres com Rublev potser no tenen.

“Encara no sento pressió”, va dir Tiafoe dilluns. “Encara tinc la sensació que no hauria de fer res. Només sóc aquí per jugar un gran tennis i gaudir-ne. M’estic divertint allà fora, com podeu veure”.

Des dels seus anys de formació jugant a tennis a Maryland, College Park al costat del seu germà bessó i la família de Sierra Leone, Tiafoe sempre ha tingut les matèries primeres per aconseguir alguna cosa fantàstica. És un esportista increïble amb un servei eficaç i amb un estil d’atac caòtic, a tota pista, que s’ha tornat cada cop més clar en la seva ment. Però de vegades la seva dreta el decepcionava, no estava prou organitzat entre bastidors i va lluitar per tancar les seves grans actuacions als grans escenaris.

El seu progrés ha estat gradual i potser no tan ràpid com hauria volgut, però ha estat constant i clar des de fa temps. Un nen que es descriu a si mateix amb un somriure sempre a la cara lluny de les pistes, de vegades semblava que encara estava aprenent a jugar amb un instint assassí. Ara ho fa.