Hvisk det, men var det antatt spennende mesterskapet litt skummelt denne sesongen?


Poengfradrag og fallskjermbetalinger har gjort mesterskapet litt kjedelig denne sesongen. Kan vi komme tilbake til normal unormalitet?

Mesterskapet blir ofte sitert som den beste ligaen i verden. Selvfølgelig brukes begrepet “best” i en nedsettende betydning som en erstatning for underholdning. Denne sesongen føltes ikke selv den ofte sagnomsuste påstanden nøyaktig.

Spilledag 46 startet ved lunsjtid med andrelagssesongen over klokken 15 på lørdag. En avsparkstid som ofte blir hånet for å gi dårlig kvalitet uansett liga med spillere tilsynelatende fortsatt for trege til å prestere til sine fulle standarder, var passende for en kamprunde med så lite å spille for.

Bare fire av de 12 kampene hadde noe av betydning annet enn stolthet. Tittelen ble sydd opp i alt unntatt navn av Fulham i flere måneder og ble faktisk bekreftet et par uker før siste dag, mens Bournemouth sørget for mangelen på siste dag-fare ved å se av Nottingham Forest midt i uken. Huddersfield og Forest var sikret sluttspillplasser, mens de tre nedrykksplassene var avgjort i den beste delen av en måned.

Alt som gjensto var et oppgjør for å se om Sheffield United og Luton Town kunne holde på sluttspillplassene de hadde på starten av dagen, med Middlesbrough og Millwall klare til å slå til hvis Blades tapte og Hatters ikke klarte å vinne.


Sheffield United toppvinnere i mesterskapet etter en kjedelig siste dag i den ordinære sesongen


Det kom ikke som noen overraskelse for noen med forbigående interesse for denne sesongen at de to lagene som startet dagen femte og sjette vant relativt enkelt mens utfordrerne bukket under for tap. Til slutt åpnet det seg et gap på fem poeng for begge, og mangelen på drama eller minner til å leve i sinnene i årene som kommer og vises i utallige samlevideoer for tidene, ble foraktet.

Sheffield United-fansen som Blades sikrer sluttspillplass

En divisjon som så vanligvis gir fortellingen om at hvem som helst kan slå hvem som helst – og den kaster fortsatt opp disse øyeblikkene med nedrykket Derby som avverget bekreftelsen på fallet for en måned siden ved å slå mesterne Fulham – har vært uvanlig hard denne sesongen.

Midt på tabellen ble et illebefinnende av mindre enn gjennomsnittet lag som ikke var katastrofale nok på eller utenfor banen til å true nedrykksplassene, og absolutt ikke gode nok til å presse på for opprykk.

At nedrykkskampen bestod av to lag med 27 poeng trukket mellom dem, en nyopprykket side og deretter katastrofen som var Barnsley, betydde at Citys Hull, Birmingham, Bristol og Cardiff kunne være helt forferdelige for størstedelen av kampanjen med ikke et tilfeldig blikk over skulderen på en nedrykkskamp de på en eller annen måte var for gode til å være involvert i.

I den andre enden, alles to favorittord – fallskjermbetalinger. Fulham gjorde en ny umiddelbar retur til det lovede land det er Premier League, mens Bournemouths andre sesong med den ettertraktede nedrykksbanken hjalp dem med å nå sine mål. Bare et fantastisk, Steve Cooper-inspirert uttrykk etter katastrofen som var Chris Hughtons syv seierløse kamper ga Cherries det minste eim av å ikke gå opp automatisk.

Det krever dyktighet og god ledelse for å få et lag forfremmet, uansett pengene bak kulissene; West Brom mottok de samme fordelene og endte på midten av tabellen. Men det var ingen overraskelse å se de to klubbene bekreftet å være tilbake i Premier League der oppe ved hjelp av betalinger designet for å hjelpe klubbene med å dekke underskuddet ved ikke lenger å drive sin handel i toppklassen.

For alle de mørke hestene som har forsøplet de seks beste denne sesongen, og for de tre som er igjen – Huddersfield, Forest og Luton – er det fortsatt en reell mulighet for at opprykkstrioen kan være Fulham, Bournemouth og Sheffield United. Selv deres semifinalemotstandere Huddersfield er inne i den tredje og siste sesongen med fallskjermbetalinger.

Slike ytterligheter i hver ende av bordet betyr at en slik kvalitetsklage midt i flokken ikke er noen overraskelse. Det har vært liten eller ingen fare for en håndfull klubber siden nyttår – Stoke, Blackpool, Swansea og Preston har følt seg sikre på en plass i neste sesongs mesterskap siden før julepynten kom ned.

Det har ført til for mange døde gummikamper gjennom andre halvdel av kampanjen, mens kampene i hver ende av bordet var full av fradrag og fallskjermbetalinger. Det har vært øyeblikk med glede og anledninger å nyte selvfølgelig; Derbys kamp for å overvinne deres 21-poengs fradrag var spennende, mens Aleksandar Mitrovic hadde den beste målsesongen på dette nivået i moderne tid. QPR, Blackburn, Millwall og Coventry ble alle blendet av opprykksjagende form på et eller annet tidspunkt, mens Swansea har pirret hva som kommer neste sesong hvis Russell Martin blir værende.

Men for mye av denne sesongen har det hele føltes litt for mye som en fuktig squib. På deres dag kan alle fortsatt slå hvem som helst, men sluttresultatene vil forbli de samme så lenge for mange klubber bruker over evne i håp om de samme fordelene som de som effektivt, men forståelig nok, blir belønnet for fiasko.

Det er mesterskapet og vi elsker det alle fortsatt selvfølgelig; det er et privilegium å dekke det og vil alltid være det, men det kan og har vært bedre enn dette. Tilbakekomsten av fulle stadioner har sløvet sansene våre noe til det som har vært en av de mest skuffende kampanjene i minnet. Vi håper at 2022/23 kan gi oss alle den jubelen og spenningen som denne divisjonen pleide å bringe hvert år.