La nova mare Lotta Henttala torna a les carreres professionals


L’excampiona nacional finlandesa, i guanyadora de Gent-Wevelgem i Vårgårda, Lotta Henttala (de soltera Lepistö), torna al pelotó professional després d’un descans de les curses. Es va convertir en mare del fill Olavi el gener del 2022 i ara ha signat amb AG Insurance-NXTG per al 2023, amb els Jocs Olímpics de París del 2024 al cap.

“Estava xerrant amb Ashleigh [Moolman-Pasio] un dia, potser tornaria”, diu Henttala des de casa seva a Finlàndia mentre li dona l’esmorzar al seu fill. “Mai li vaig dir a ningú que em vaig retirar, així que només és una remuntada, un Lotta 2.0. Carl [Pasio] Em va preguntar si m’ho anava seriosament i vaig dir: “Per què no! Anem a fer-ho!’

“El meu entrenador va tenir una xerrada amb Natascha Knaven-den Ouden [CEO of AG Insurance-NXTG – ed.] i teníem una connexió. Aquest equip sembla un partit. Ella va donar un gran suport al pla, així que vaig dir que sí”.

Henttala ha estat fora de l’esport a causa del seu embaràs, però abans també s’ha endut una estona a causa de l’esgotament. La jove de 33 anys sent que ara ha tornat al camí.

“El meu cos realment necessitava i tenia temps per recuperar-se després de tot el que havia passat”, diu. “Definitivament, no ho faria si no estigués realment preparat físicament, sinó també mentalment. Passaven tantes coses a la meva vida al mateix temps i estava realment esgotada, però ara deixo això enrere i miro cap al futur”.

Després d’un breu pas a Ceratizit-WNT l’any 2021, on només va fer un parell de carreres, Henttala es va quedar embarassada i va haver de perdre el seu lloc als Jocs Olímpics retardats de Tòquio (on s’havia classificat com a únic corredor de Finlàndia). Ella i la seva parella Joonas, un professional del Team Novo Nordisk, es van convertir en pares a principis d’aquest any.

“A finals de març, vaig començar a muntar de nou, cosa que feia més d’un any que no feia”, diu Henttala. “Durant aquell viatge vaig pensar immediatament en els Jocs Olímpics de París. Vaig anar a casa i li vaig dir a Joonas que era la primera vegada que em diverteixo amb la bicicleta en molt de temps. Ens va donar suport i vam decidir anar pas a pas. Llavors vaig començar a anar amb bicicleta cada dia i vaig veure com va.

“Tot va anar bé. Vaig parlar amb el meu manager Aschwin [Kruders] de nou i em vaig sentir compromès a tornar a fer això, a ser un ciclista professional”.

Henttala no serà l’única mare del pelotó professional. La guanyadora de París-Roubaix, Lizzie Deignan, és un exemple inspirador, però Marta Bastianelli, Jesse Vandenbulcke i Tamara Dronova, un dels nous noms destacables del circuit Women’s WorldTour, també van tornar després d’haver tingut fills.

“Per descomptat, hi ha dubtes”, diu Henttala. “Mai se sap com anirà tot això. Fa dos anys que no estic en un pelotó professional. Com em sentiré com a mare? M’assum els grans riscos a l’esprint, trobant els buits i tot? Aquestes són totes les preguntes que tinc.

“Realment no he parlat amb altres mares del pelotó perquè vaig triar el meu propi camí. Vaig optar per no signar cap contracte mentre estava embarassada. No sabia com m’aniria a sentir i si fins i tot volia tornar a fer això ara que sóc mare. Realment necessitava una mica de temps per conèixer el meu fill.

“No estava segur de si el ciclisme professional era per a mi. Però també hi va haver el moment en què vaig pensar: ‘Em faig gran i si vull fer això, és ara’. El retorn pot ser d’un mes quan sento que simplement no funciona. O potser passaran un parell d’anys i després em jubilo de la manera correcta”.

A AG Insurance-NXTG Henttala es retrobarà amb Ashleigh Moolman-Pasio, un antic company d’equip de Cervélo-Bigla. També trobarà molts pilots molt joves passant pel que va començar com un equip de desenvolupament U23.

“Lotta és un pilot molt experimentat i un velocista versàtil”, diu el gerent de l’equip Knaven-den Ouden de Henttala a la nota de premsa de l’equip. “Ha demostrat capacitat de resistència mental en la seva carrera i ha guanyat grans carreres.

“Lotta no només ens aporta la seva experiència a la bicicleta, sinó també la seva experiència vital. Tenim tendència a abordar el desenvolupament dels nostres pilots de manera holística, de manera que no només ens centrem en el rendiment esportiu sinó també en la força mental per donar suport als seus objectius durant la seva carrera ciclista, sinó també després d’ella. Més de la meitat del nostre equip són dones joves i veig a Lotta com una persona important en l’estructura de l’equip.

“També és fantàstic veure que el ciclisme femení avança tan ràpid. Fa només un grapat d’anys l’embaràs va significar el final de la teva carrera i ara només és un descans. Riders com Lizzie Deignan o Marta Bastianelli han demostrat que tornar amb més força és molt possible. Lotta té el somni de representar Finlàndia als Jocs Olímpics de París i vull ajudar-la a fer realitat aquest somni”.

En només uns anys el pelotó femení ha canviat enormement. Els corredors que signen un contracte en un equip del WorldTour tenen permís de maternitat, mentre que fa només uns anys l’embaràs significava que els corredors acabarien amb la seva carrera. Innegablement, la maternitat té els seus reptes, però Henttala està a l’alçada.

“Per descomptat, les coses són diferents ara”, diu. “L’Olavi és un nadó molt feliç i això facilita les coses, però hem de planificar una mica més perquè no som tan flexibles com un jove de 20 anys. Necessitem un bon calendari de les curses que faig perquè els reptes són prou grans com són.

“Quan estàvem competint junts, Joonas i jo sempre estàvem fora en diferents moments. Novo Nordisk no té un gran calendari com un equip del WorldTour. A més, tenim els meus pares i els seus pares que volen ajudar molt, tant si estem a casa a Finlàndia com a Girona. L’equip també és complaent i em deixaran portar a l’Olavi als camps d’entrenament. També pot aprendre una mica de neerlandès”, afegeix amb un somriure.

“Ara es parla més de ser mare i esportista. La maternitat és normal per a una dona. També és del tot normal que com a esportista et puguis quedar embarassada. Ser mare i esportista professional ara és normal, en el ciclisme però també en altres esports”.

Mentre Henttala pensa en els reptes que comporta compaginar la carrera amb la maternitat, també veu els avantatges.

“Em sento més lliure quan vaig a entrenar”, diu. “El ciclisme ja no és l’única cosa de la meva vida. No crec que tingui coses per demostrar al món exterior. Vull demostrar-me a mi mateix que puc tornar al màxim nivell. És agradable guanyar-me o ajudar l’equip a guanyar, però ara ho veig diferent. Ja no importa tant quan guanyo o perdo. L’Olavi estarà a casa i per a ell no importa si sóc primer o últim. Serà feliç de totes maneres”.

Mentre estava lluny de l’esport, Henttala va seguir el ciclisme com a experta comentarista d’Eurosport Finlàndia. El Tour de França i París-Roubaix van ser curses que van atrapar la imaginació de tothom, com també la seva.

“És agradable experimentar l’esport des de la banda i veure’l de principi a fi”, diu. “La competició és molt més dura que fa uns anys. Hi ha molts més pilots a la línia de sortida que poden guanyar. Hi ha més diners en l’esport amb els salaris mínims. Els equips són molt més professionals ara amb els autobusos d’equip. Les retransmissions de televisió fan una gran diferència. A més, els motoristes són conscients de no fer una ampolla enganxosa o alguna cosa així”.

Henttala espera la seva remuntada, però no té un pla fix al cap, a part dels Jocs Olímpics de París com un punt a l’horitzó per esperar.

“Serà un xoc per al sistema la temporada vinent, això és segur”, diu. “Sóc sincer amb l’equip que això podria no funcionar immediatament al febrer. Està bé que no tingui els resultats immediatament. Tinc temps per trobar el meu punt de nou. Faig el possible i si va bé, veurem què passa.

“És comparable als joves pilots de l’equip que provenen de les files júniors. És un nou començament. Estic segur que puc ser prou bo. Estic segur que les primeres carreres seran una bufetada a la cara, però no ho faria si no hi hagués una gran possibilitat d’èxit”.

Henttala està desitjant treballar amb Moolman-Pasio per ajudar a donar suport a la propera generació de pilots que vindran a través de l’equip.

“Hi ha molt talent a l’equip i seria bo pagar-lo endavant, per ajudar-los a convertir-se en les futures estrelles del ciclisme”, diu. “Vull ser un bon company, donar-ho tot al líder de l’equip i mostrar aquesta constància. Si tinc l’oportunitat de guanyar, també vull intentar tornar a ser un bon líder, però també vull estar més relaxat que en la meva carrera 1.0.

“Quan les coses no surten segons el pla, sempre pots tornar-ho a provar la propera vegada. Aquesta és una de les meves lliçons de vida importants”.

Henttala no vol fixar una data a la seva primera carrera. Ella està fent el procés pas a pas.

“Vaig fer la meva primera prova FTP, que va ser fantàstica d’alguna manera perquè és l’inici d’alguna cosa nova”, diu. “Estaria bé fer Roubaix perquè seria una cursa de somni, però potser serà massa aviat per a mi. Encara no he estat entrenant tants mesos però només puc estar més fort a partir d’avui.

“El repte comença ara i estic desitjant-ho. Porta’l.”