Liverpool gjør narr av 197 millioner pund teorier når 17 ekspertspådommer slår tilbake


Når den røde røyken til slutt forsvinner på Liverpools Premier League-sesong, kan historien som fortelles meget godt være en trass.

En kampanje som ble holdt i live helt til de siste sekundene av perioden på 38 kamper – en som endte med enda en poengsum på 90-tallet – var en som få forutså.

Vel, få utenfor Liverpool boble, altså. Doommongering og pessimisme før sesongen kunne ha oppslukt Jurgen Klopp og spillerne hans i fjor hvis de hadde lyttet, men de ga i stedet en fast reaksjon til alle som våget å tvile på dem.

ØJEBLIKKE TAKKET: Mohamed Salah mottar uønsket Liverpool-melding da Alisson Becker forlot rømmen

PAUL GORST: Det Wolves-fansen sang på Anfield viser at de mangler poenget med Liverpool

LES MER: Micah Richards klager på Man City-behandling og kommer med “latterlige” Liverpool-påstander

Mens forståsegpåerne stirret inn i krystallkulene deres før en ball ble sparket tilbake i august, var det ikke mange som tipset Klopps menn om å svare på den typen sesong som nå må anses som en vanlig sesong etter dagens Liverpool-standarder.

Etter en tredjeplass som måtte oppnås med 10-kamper ubeseiret de siste månedene, var det knapt noen som støttet Liverpool for å gå tilbake til nivåene som tidligere ble satt under manageren da de registrerte 97 og 99 poeng. mens han vant én Premier League-tittel i prosessen i 2020.

I en liste over spådommer laget av 20 eks-profesjonelle og forståsegpåere før kampanjen begynte, var det ingen som valgte de røde til å avslutte først. Faktisk var det bare tre som skrev dem inn for å ende opp med andremedaljene de til slutt tjente. En – heng med hodet i skam, Jermaine Beckford – tippet til og med Liverpool til å slutte utenfor topp fire til sammen.

Etterpåklokskap er selvfølgelig alltid et fantastisk verktøy, men den egensindige naturen til flere av disse sommersamtalene sentrerte seg tydeligvis rundt en opplevd stagnasjon på Anfield, spesielt når det kom til overføringer.

Mens Manchester City og Chelsea skapte overskrifter og dirigerte internettrafikk med sine avtaler på 100 millioner pund for Jack Grealish og Romelu Lukaku, ble Liverpools tilsynelatende treghet forvekslet med svakhet.

Lukaku ble offisielt erklært Chelsea-spiller for andre gang 12. august til en verdi av £97,5 millioner etter at Grealish hadde blitt tidenes dyreste Premier League-spiller da han kom til City en uke tidligere.

På Anfield var det rolig. Forretningene deres var allerede gjort, etter å ha bekreftet Ibrahima Konate allerede i mai fra RB Leipzig for en sum på 36 millioner pund før forrige sesong til og med teknisk sett var avsluttet.

Over to måneder etter bekreftelsen av Konates ankomst, var det kanskje forståelig hvorfor Liverpool ble sett på som stående stille overfor de på utsiden, selv om signeringen av den franske forsvareren massivt styrket et område som allerede var satt til å ønske Virgil van Dijk velkommen tilbake. , Joe Gomez og Joel Matip fra langtidsskader.

Ideen om at Liverpool “gikk glipp” av Saul Niguez virker også latterlig noen måneder senere. Med mange som understreket behovet for en Gini Wijnaldum-erstatter for å bli hentet på den tiden, stilte noen spørsmålstegn ved klokheten i å ikke bli med i kampen om Atletico Madrid-midtbanespilleren. Han startet bare fem starter for et Chelsea-lag som Liverpool til slutt ville avslutte 18 poeng foran.

Klopp var fornøyd. For ham trengte han ingen andre for å være sikker på at hans side kunne utfordre, selv om andre tydeligvis forble ikke overbevist. I stedet var det nok til å bekrefte viljen til de som allerede er i klubben. Andy Robertson, Fabinho, Trent Alexander-Arnold, Alisson Becker, Jordan Henderson og Virgil van Dijk signerte alle nye avtaler for å levere en blomstrende intensjonsmelding om at dette var et lag som var klar til å gå igjen.

City ville ha en mye strengere test på hendene denne gangen etter å ha ruslet til tittelen mens Klopps side slet midt i den lammende skadekrisen fra forrige kampanje. Så mye var klart. En måned unna Merseyside på pre-season leire i Østerrike og Frankrike la også det tidlige grunnlaget for det som skulle følge.

En svært fordelaktig faktor var det faktum at Klopp hadde så mange av sine store navn tilgjengelig for seg fra dag én i Østerrike 12. juli. Det representerte noe av en sjelden luksus for ham at spillere som Mohamed Salah, Sadio Mane og Naby Keita var der hele sommeren og Liverpool tok også mest mulig ut av fornuftige avgjørelser tatt av både Alexander-Arnold og Van Dijk om å gå glipp av EM og konsentrere seg om å komme tilbake til full form i tide til den store innenlandske kick-offen.

Som et resultat slo Liverpool sine skritt tidlig, og sendte Norwich 3-0 i åpningshelgen med Salah som registrerte den første av det som ville være en 23-måls retur som beseglet ham en tredje gullstøvel på søndag.

Det ville ikke bare være Salah hvis mål regnet ned de første ukene heller. Ytterligere 24 ville bli scoret før oktober var ute i Premier League, med senit ankom Old Trafford da Manchester United ble slått 5-0. Det ble 43 på bare de 13 kampene som hadde blitt spilt på tvers av alle konkurranser på den tiden på en dag hvor United spilte i Liverpools hender lenge før åpningsfløyten.

Avgjørelsen før kampen om å spille James’ Sit Down over høyttalerne på Old Trafford oppmuntret bare de på bortebane til å synge om Salah mens han gikk gjennom oppvarmingen før kampen. Litt over to timer senere hadde egypteren et hat-trick og de røde hadde sin største Premier League-seier noensinne borte mot United.

På det tidspunktet var Salah vertskap for sin egen Goal-of-the-Season-konkurranse. Etter at hans fantastiske solo-angrep bidro til en klassiker med 2-2 uavgjort mot Manchester City 3. oktober på Anfield, gjentok han bragden mot det skrøpelige Watford-forsvaret senere i måneden da det ble servert enda en 5-0-hamring på veien.

“Jeg må innrømme, jeg har helt fått ullen trukket over øynene mine av Liverpool,” sa en London-basert reporter til ECHO den måneden. “Jeg trodde fordi de ikke hadde signert noen at de ikke ville klare å følge med.”

Hvis det var den vanlige tankegangen, var det en som ettertrykkelig ville bli motbevist når de kaldere månedene ble varme. Før det ville det imidlertid være noen humper i veien.

Uavgjort mot Brighton og Brentford var beklagelig før et første tap på bare to hele sesongen kom til West Ham i november. En landskamppause fulgte umiddelbart, til stor irritasjon for de som ikke ville steike på det 3-2-bakslaget, men tiden borte fra AXA-senteret hjalp tydeligvis.

En retur til handling senere samme måned så et Arsenal-lag uten tap i 10 sendt 4-0 i en av forestillingene i kampanjen. Det ble fulgt opp av firemålstrekk i de to neste som Southampton og deretter, minneverdig, ble Everton på Goodison Park trygt slått til side.

Tettkampseirer over Wolves og Aston Villa startet en stappfull desember i god tid før Newcastle ble slått 3-1 den 16. i måneden. Derfra traff Klopp imidlertid hakkete vann ettersom høytiden nærmet seg og COVID-19-tilfellene økte kraftig. Det er her tittelambisjonene ble tildelt sine største slag da Tottenham holdt Liverpool i London i en spennende kamp før Leicester påførte et ødeleggende nederlag kort før nyttår.

Året 2022 startet med en pulserende uavgjort mot Chelsea som et Liverpool-lag uten Virgil van Dijk, Andy Robertson, Alisson Becker eller Thiago Alcantara gikk to mål opp før de ble slått tilbake av Thomas Tuchels menn.

Det var femte gangen i sesongen hvor Liverpool ikke hadde tatt maksimalpoeng fra vinnerposisjoner, og selv om det ikke hadde vært en dårlig første halvdel av sesongen av noens fantasi, måtte ting endres, mente Klopp.

Det er forstått at det ble kalt inn et teammøte etter pausen i midten av sesongen, og noen sannheter fra hjemmet ble levert. Klopp tilbød det som ikke ville være omsettelige for laget hans fremover. En oppstramming av forsvaret var noe alle spillere måtte bidra til da trenerteamet søkte bedre dekning fra alle områder av banen.

“Vi måtte bli enige om forsvar først,” sa Klopp senere om det møtet. “Det er en klar avtale fra oss, en klar avtale. Vi måtte justere det, for å være ærlig, tidlig i januar. Vi måtte bli enige om forsvar først. For ellers er du et lag, hvilket som helst lag eller hva som helst. Du vinner eller du taper, du vinner eller du taper.”

En 1-0-seier for City i Chelsea 15. januar gjorde at Liverpool stirret opp på et 14-poengs gap da de ønsket Brentford velkommen til Anfield for den første hjemmekampen på en måned ettermiddagen.

Det som fulgte derfra var en fire-måneders blitz som ville se at de røde tettet det gapet med 13 poeng da de plukket opp 50 av 54 mulige. Det var et trekk som var nok til å ta jakten på tittelen helt til de aller siste døende glørne av en bemerkelsesverdig Premier League-sesong.

Og til tross for de 62 spilte kampene, er det en sesong som ennå ikke er over for Klopp og hans utrettelige spillere. Denne uken drar de til Paris på jakt etter en syvende europacup når de møter Real Madrid på Stade de France lørdag kveld.

Det kan likevel signalisere en ganske strålende diskant for dette Liverpool-laget, men selv om de kommer til kort og innenlandsdobbel er det som må avgjøres, vil det være få som avskriver denne gruppen igjen når det er tid for pre-season spådommer. gjøres en gang til.