Manchester United og Ten Hag trenger en klargjøring, ikke en ny Ronaldo-remiks


Manchester United er halvveis i sin toårskontrakt med Cristiano Ronaldo, men vil Erik ten Hag ha bruk for ham neste sesong?

“Manchester United var en forlegenhet for fotballklubben deres i dag,” sa Alan Shearer på lørdagskveldens Match of the Day, tilsynelatende rasende på vegne av United-supporterne etter lagets kamp. 4-0 skjæring på Brighton tidligere den kvelden. Gary Lineker skjøt inn. «Jeg tror det er én person denne sesongen som kommer ut av det med noen form for kreditt – bortsett fra De Gea, som til tider har vært utmerket – er Cristiano Ronaldo. Jeg tror ikke han kan tro det han ser.» Jermaine Jenas var helt enig med Gary. «Han har spilt i noen gode lag, la oss være ærlige, han tenker nok bare, du vet, ‘Hva er dette? Hva skjer her? Dette er en sprø del av karrieren min, og alt han kunne gjøre var å le på den tiden. Det betyr ingenting, han er bare veldig opprørt.»

Han hadde absolutt all grunn til å se ulykkelig ut. Dette var ikke bare den milde følelsen av ydmykelse ved å tape for “lag som Brighton” som Manchester United har blitt litt for godt kjent med denne sesongen. Dette var en ny dybde, et nederlag som kastet et veldig hardt lys på forskjellene mellom en klubb med relativt beskjedne ressurser og en plan kontra et lag som kan innkalle penger ved å klikke på fingrene, men som gjentatte ganger har vist seg å ha mangel på i selv de mest grunnleggende organisatoriske forstander.

Manchester United var ikke bare dårlige mot Brighton; de var sesongdefinerende dårlige, og det sier noe når vi tenker på, for eksempel, deres 5-0 hjemmekapitulasjon mot Liverpool eller deres 4-1-tap mot Watford. Det var femte gangen de har sluppet inn fire mål i Premier League denne sesongen, en rekord som helt sikkert ville blitt ansett som uakseptabel hvis de var nummer 16 i Premier League, ikke noe imot sjette.

På dette stadiet i karrieren kan Cristiano Ronaldo føle seg som et blankt lerret som alle kan projisere sine bredere følelser på om staten Manchester United, eller faktisk spillet generelt. Ronaldo var omtrent like usynlig som resten av United-laget i Brighton lørdag kveld, men kameraet fortsetter å trekke mot ham og det er fortsatt en tendens i media til å zoome inn på ett Ronaldo-ansiktsuttrykk i et forsøk på å prøve å løsne rotet som klubben har blitt.

Siden Manchester United-garderoben beholder de vanntette egenskapene til Titanic, måtte det være en lekkasje fra et sted i Old Trafford-kaninkrigen om saken. “Cristiano Ronaldo sier til lagkameratene til Man Utd at han VIL bli værende til tross for marerittsesongen … hvis den nye sjefen Erik ten Hag vil ha ham,” sa Solen etter at støvet hadde lagt seg, en historie som sier like mye om den pågående interne politikken i denne unike rorløse klubben som den gjør om realiteten om det faktisk ville være en god idé for ham å bli og se ut det andre året av kontrakten sin .

Det er ikke det at Ronaldo har hatt en dårlig sesong med Manchester United. Han har scoret 18 mål i Premier League, og vil nesten helt sikkert avslutte sesongen som en av bare to av spillerne i hele troppen som har nådd dobbeltsifrede sammen med Bruno Fernandes.

Og det har vært tider da målene hans har vært de siste restene av lim som holder denne fundamentalt dysfunksjonelle troppen sammen. Mellom Uniteds 4-2-seier i Leeds 20. februar og deres 3-0-seier mot Brentford 2. mai, scoret United ti mål på ni Premier League-kamper og Ronaldo scoret åtte av dem, inkludert to hat-trick. Og da han sluttet å score tidligere i sesongen, tørket resultatene deres også ut. De tapte fem kamper på syv mellom slutten av september og slutten av november, og han scoret bare i én av de syv kampene.

Men for alt dette, er det det egentlig en så god idé å fortsette med ham det andre året av den kontrakten, selv om han ønsker å bli? Alle er enige om at Manchester United trenger en klargjøring; at mye har vært tydelig fra deres prestasjoner i store deler av denne sesongen. Og det virker rimelig å spørre, til tross for målene, er det bærekraftig å tillate 37-åringen som ikke kan egentlig presse lenger for å lede frontlinjen for en ny sesong?

Da han re-signerte for klubben på slutten av forrige sommer overgangsvindu, var det få som tvilte på at Ronaldo ville være i stand til å fylle ut sin personlige statistikk på Old Trafford. Men det var ikke vanskelig å se potensialet for paralleller med det som skjedde med Juventus da han dro dit i 2018, heller. Ronaldos personlige tall forble like gode som noen gang i Torino – før denne sesongen hadde han kun tidligere ikke scoret 25 ligamål på en sesong én gang i løpet av de 12 årene han var borte fra Old Trafford – men Juventus fikk ingen. nærmere å vinne Champions League mens han var der. Juve virket opptatt av å få lønnsregningen av boken innen forrige sommers overgangsvindu.

I den gegenpressende, svært fysiske verdenen i Premier League i 2022, har det vært punkter der Ronaldo har sett like mye ut som en fisk på vannet som alle andre i Manchester United-laget. Og det gjenstår et grunnleggende poeng å vurdere her. En av de største kritikkene mot klubben de siste årene har vært at United ofte har virket for begeistret for fortiden til å lykkes i nåtiden. Kulten av manageren har vært en betydelig manifestasjon av denne svekkelsen, en tro på at en magisk mann som “får klubben” kan komme fra ingensteds, slik Matt Busby og Alex Ferguson gjorde, og gjøre alt i orden med bølgen av en tryllestav.

Cristiano Ronaldo i 2022 er en annen manifestasjon av denne tilstanden. Han er en eksplosjon fra fortiden, en visuell påminnelse om hva Manchester United pleide å være, om den kalde frykten som de pleide å påtvinge andre gjennom sin egen viljestyrke. Men Ronaldo er ikke så mobil som han pleide å være, og det er ekstremt vanskelig å se hvordan Ten Hag skulle klare å ta imot ham i laget. Han vil være 38 på denne tiden neste år, og hvis Manchester United er der de ønsker å være, ville han forberede seg på de viktigste kampene deres i sesongen.

Men han er også en manifestasjon av deres nåtid. Selv med 12,85 millioner pund ned, 26,52 millioner pund i løpet av de neste to årene (med mulighet for forlengelse) og mer, har han gjort underverker for deres innflytelse på sosiale medier, har solgt en haug med skjorter og spilt inn med noen få mål, og dette i seg selv forteller historien om Manchester Uniteds mest grunnleggende problem; de er to tredjedeler virksomhet og en tredjedel en fotballklubb. Manchester City forventes i løpet av de neste dagene å avslutte signeringen av Erling Haaland, den skremmende talentfulle beste unge spilleren i verden. Liverpool hentet Luis Diaz under overgangsvinduet i januar for 45 millioner euro pluss 15 millioner euro i tillegg. Hos Manchester United er det største enkeltspørsmålet akkurat nå om Cristiano Ronaldo, deres 37 år gamle hovedmålscorer, bør bli et år til.

Det er et scenario der det kan skje og ordne seg. Hvis Ten Hag kunne tilby ham en trenerstilling og be ham ta et baksete fra å spille, kanskje finne en ny rolle som lagspiller eller innbytter, kunne han kanalisere disse årene med vinnererfaring til andre. Det er tross alt få andre mennesker i Manchester United som har betydelig erfaring med det i den siste tiden. I dette scenariet ville de trenge en ny spiss, men alt dette forutsetter at store endringer og en stor oppklaring skulle komme. Men vil Ronaldo gjøre dette? Har han tilstrekkelig lidenskap for spillet som strekker seg utover ham selv? Og har han ferdighetene til å være trener på elitenivå? For det er det nivået Manchester United bør strebe etter.

På The Amex ble sannheten lagt skarpt frem for dem. For nøyaktig 11 år siden spilte Brighton & Hove Albion sin siste kamp på The Withdean Stadium, den nedslitte friidrettsbanen som de hadde brukt som hjemmebane de siste 12 årene. Til tross for at de ble slått 3-2 av Huddersfield Town, ble de rykket opp fra League One som mestere foran et publikum på 8.416. Dagen etter slo Arsenal Manchester United 1-0 på The Emirates Stadium, men United var Premier League-mestere innen to uker uansett. Det var deres sjette Premier League-tittel på 11 år.

I løpet av de 11 årene siden har Brighton blitt tatt vare på av en eier som er fan av klubben, bygget et nytt stadion og et lag som har fortsatt å blomstre og nå blir en etablert Premier League-klubb under en hovedtrener med en plan. De har gått fra førsteplass i League One til øvre halvdel av Premier League. Manchester United, på den annen side, har tilbrakt den tiden eid av folk for hvem fotball er en gjennomstrømming til penger, og resultatet har bremset til et punkt med nesten fullstendig stagnasjon og til slutt gradvis nedgang, med en midlertidig manager og spillere som ganske enkelt ser ikke ut til å bry seg.

Hvis Erik ten Hag av fotballmessige årsaker får ta en fri beslutning om å beholde Cristiano Ronaldo til neste sesong, så utmerket; Ten Hag kan spillet og vet hva han vil. Men risikoen kommer hvis han er det ikke lov til å ta den avgjørelsen, eller hvis den avgjørelsen er tatt av andre grunner enn forbedringen av Manchester Uniteds fotballarm. Hvorvidt denne gjenforeningen har vært en suksess eller en fiasko, avhenger sannsynligvis av dine egne fordommer, men hvis Manchester United ønsker å forbedre deres 2021/22-opptreden betydelig, kan det hende begge parter må bli enige om at forholdet deres i det minste må endres.