‘Nær udødelighet’: Arbroaths deltidsansatte jager Premier League-drømmen | Arbroath


Jeget stille hjørne av Skottlands østkyst skrives et moderne fotballeventyr. Arbroath FC, det skotske mesterskapets eneste deltidsklubb, er i opprykkssluttspillet etter å ha endt på andreplass i andre lag. “Vi er så nær udødelighet,” forteller manageren deres, Dick Campbell, til meg. “Ingen andre vil noen gang gjøre dette.”

Campbell er en herdet veteran fra Skottlands lavere ligaer, etter å ha trent mer enn 1000 kamper over tre tiår. Nå står det bare fire kamper mellom laget hans og Premier League, og starter med den første etappen i semifinalen deres på Inverness Caledonian Thistle tirsdag kveld. Vinn den uavgjort, og den 11. plasserte siden i toppklassen – sannsynligvis St Johnstone – venter i den to-beinte finalen.

Den fargerike 68 år gamle manageren, en spennende virvelvind av one-liners, har blitt ansiktet til Arbroaths ekstraordinære oppgang – men hvis han føler noe press på skuldrene, viser han det ikke. “Jeg kunne ikke gi en apekatt om vi går opp eller ikke – jeg kunne ærlig talt ikke,” insisterer Campbell. “Men nå er vi i denne posisjonen … du må prøve deg, gjør du ikke?”

Da Campbell ankom Arbroath for seks år siden, kunne bildet knapt vært mer annerledes. The Red Lichties – oppkalt etter byens havnelys som fører båter tilbake til land – jobbet i fjerde lag og spilte for magre folkemengder på færre enn 500 mennesker i Gayfield Park. Klubbens hjemmebane rygger direkte mot Nordsjøen, dens åpne terrasser utsatt for tåke, iskald vind og til og med sporadiske useriøs bølge.

“,”caption”:”Sign up to The Recap, our weekly email of editors’ picks.”,”isTracking”:false,”isMainMedia”:false,”source”:”The Guardian”,”sourceDomain”:”theguardian.com”}”>

Registrer deg for The Recap, vår ukentlige e-post med redaksjonens valg.

Campbell hadde vært opptatt av å komme tilbake til ledelsen etter å ha blitt avskjediget av en annen Angus-side, Forfar Athletic. «Fyren som sparket meg har bedt om unnskyldning siden, og sa at han var en idiot,» ler han. Campbell holdt Arbroath flytende, men det var liten følelse av hva som skulle komme. “Min første kamp var nede på Berwick, vi ble slått 4-1,” husker han. «Jeg tenkte for meg selv: ‘Hva faen har jeg gjort?’»

Fra kanten av glemselen har Arbroath oppgradert de lavere ligaene på bare seks år. Campbell har ledet opprykksanklager før, spesielt med Brechin City – men der andre deltidsklubber har haltet på dette nivået, har Arbroath trivdes. “Vi har vært i topp tre siden september,” påpeker Campbell. «Vi har bare tapt fem kamper hele sesongen. Statistikken viser at vi fortjener å være der vi er.»

Arbroath-manager Dick Campbell (til venstre) med sin assistent – ​​og bror – Ian.
Arbroath-manager Dick Campbell (til venstre) med sin assistent – ​​og bror – Ian. Foto: SNS Group Rob Casey/SNS Group

Arbroath har allerede kommet pinefullt nær å vinne divisjonen direkte. I deres knasende kamp mot opprykksrivalene Kilmarnock, var de 12 minutter unna en seier som ville ha lagt tittelens skjebne i egne hender på den siste dagen. I stedet fant Killie to sene mål, og gikk opp som mester. Campbell og de 2300 rødbrunkledde bortefansen kunne bare se på mens feiringen begynte.

“Det var en hjerteknuser,” innrømmer Campbell. “Jeg laget en ball av det … jeg burde ha gått fem bak.” Det var da en gammel venn tok kontakt med noen råd. «Alex Ferguson ringte. Han sa til meg: «Ikke la en kamp ødelegge sesongen din». Alex snakker fortsatt med mange ledere, og det er alltid hyggelig å få en telefon fra ham – spesielt en gratis en!»

Campbell har viet karrieren sin til å spille og trene i Skottlands lavere ligaer, men selv han er ikke en heltidsansatt i Arbroath – og har ingen intensjon om å bli det, selv om de bryter Premier League. “Jeg er ikke avhengig av fotball,” sier Campbell, som jobber med tvillingbroren Ian i begge deler av sitt profesjonelle liv. Bort fra fotballen driver paret en vellykket rekrutteringsvirksomhet.

“Jeg jobber for broren min om dagen, og han jobber for meg om natten,” forklarer Campbell. Ian, med kallenavnet “Pink”, er klubbens assisterende manager, og paret sørger for en engasjerende dobbeltakt. “Jeg har aldri vært i et garderob når jeg ler før kampen,” den utlånte spissen Joel Nouble fortalte lokalavisen Kureren i november. «Forholdet de har er sprøtt. Teamsamtalene deres er utrolige.»

Michael McKenna, årets Championship-spiller og Arbroaths kreative gnist, er en elektriker utenfor banen. Han mener følelsen av kameratskap er nøkkelen. “Vi er alle arbeiderklasse og hjelper hverandre,” midtbanespilleren har sagt. “Vi er alle i det sammen.” Når det gjelder Campbell, er han tydelig stolt og beskyttende over spillerne sine, mange av dem jobber på kampdager og reiser en time til Perth for å trene.

“Vi fortsetter å utvikle oss hvert år fordi hver spiller jeg signerer er bedre enn det jeg har,” forteller Campbell til meg. “Det er min filosofi – jeg er ikke en rakettforsker.” Rekruttering har spilt en nøkkelrolle i å nå et kollektivt mål om å være «det beste deltidslaget i Skottland», basert på en kjernegruppe av spillere som Campbell har arvet, som han føler ble urettferdig avskrevet.

Før 2016 var Arbroaths hovedkrav på berømmelse en resultatlinje: 36-0, en Scottish Cup-seier i 1885 over Bon Accord som fortsatt pryder rekordbøkene. Fans som klemte seg sammen bak målene på Gayfield kunne bli tilgitt for å tro at det var så bra som det noen gang ville bli. Men laget deres vant League 2-tittelen i Campbells første hele sesong med ansvaret, og la til League 1-kronen i 2018-19 – og nå lokker enda et opprykk.

Dick Campbell har ledet Arbroath opp fra fjerde lag.
Dick Campbell har ledet Arbroath opp fra fjerde lag. Foto: Craig Brown/SNS Group

“Arbroath har vært bra for meg,” sier Campbell. «Det er et stilig sted, de er veldig hyggelige mennesker. Hver enkelt regissør har en jobb å gjøre – de står ikke og drikker gin og tonics.» Folkemengder på mer enn 3000 ser regelmessig på laget i disse dager, med nye gjestfrihetssuiter som er utsolgt for hele sesongen – kanskje fordi deres høyt elskede manager regelmessig dukker opp for en prat med gjester før kampen.

“Det er helt utrolig hvordan klubbens formuer har endret seg,” sier Campbell. «Det er svært få busser som går til Celtic og Rangers-kamper fra Arbroath nå. De kommer alle for å se på oss.» Jeg minner ham om at Skottlands to store kunne besøke Angus-kysten for ligakamper neste sesong, og han tillater seg kort å drømme.

“Hele nasjonen er bak oss,” sier han med et smil. «Hvis vi går opp, vil det være historisk, udødelig, alt det der. Og vi skal prøve! Vi kommer nok til å slå oss hver eneste uke. Men igjen, de sa det da vi kom inn i denne ligaen.» Historien om Arbroaths bemerkelsesverdige oppgang fra uklarhet kan ha noen flere kapitler å komme.