Serena Williams, eliminada de l’Open dels Estats Units en el seu darrer partit de Grand Slam


El comiat de Serena Williams, que inicialment s’esperava que trigués unes quantes hores i un partit incòmode, va acabar durant gairebé una setmana.

En l’espai de cinc dies maníacs a Queens, va passar de ser massa vella per competir i massa coixeja per mantenir-se al dia de sobte. fins on podia arribar a l’Open dels EUA. Semblava que s’acostava al seu 41è aniversari tornant enrere el rellotge.

Però sota les llums de l’estadi Arthur Ashe divendres a la nit, la festa de revival de Serena es va convertir de nou en la seva crida de cortina. Una multitud que havia omplert l’estadi Arthur Ashe esperant que ella guanyés, en canvi, va presenciar l’estranya visió de Williams tossint la seva oportunitat. Va servir per al primer set, gairebé va perdre el segon i es va desfer en el tercer, 5-7, 7-6(4), 1-6.

La jugadora que finalment la va expulsar del torneig i la probable retirada divendres va ser Ajla Tomljanovic, la croata-australiana de 29 anys que es va convertir en la 322a rival diferent de Williams en 27 anys, i possiblement l’última.

Cadascun dels seus punts finals havien estat drames en miniatura de directes de tot o res i expressions de dolor, mentre prometia baixar balancejant-se. Un punt a la vegada, Williams estava esborrant una mica més de la seva carrera. El partit de tres hores va acabar i la Serena Era del tenista va arribar a la seva fi quan Williams va llançar el seu últim cop de dreta a la xarxa. Els organitzadors de l’US Open van respondre llançant “Simply the Best” de Tina Turner a l’estadi.

“Aquestes són llàgrimes de felicitat”, va dir Williams a la cort després d’agrair la seva família. “Ha estat un viatge divertit”.

A la pregunta de si reconsideraria la jubilació, va afegir: “No ho crec, però mai se sap”.

Fotos: Serena Williams a través dels anys

La ironia és que Williams, improbablement, havia arribat prou lluny en aquest torneig perquè la derrota de divendres se sentia molesta. Havia lluitat durant les dues primeres rondes i semblava estar millorant a mesura que anava, confiant en el seu servei i cobrint la pista amb més comoditat. L’estat d’ànim a l’Open dels Estats Units estava canviant al seu voltant. I potser per primera vegada aquest any, va entrar en un partit semblant una clara favorita.

Després de perdre a la primera ronda a Wimbledon i ensopegant al calendari de pistes dures, Williams va dir que no es penedeix de tornar a jugar aquesta temporada després d’un any fora de la competició. Tot el que volia era una última carrera, per breu que fos, a la major que ho va començar tot.

Aquest US Open és on s’havia demostrat per primera vegada com la realitat. El 1999, amb només 18 anys, va assaltar el torneig per guanyar el primer dels que serien 23 títols de Grand Slam, el màxim que qualsevol home o dona a l’era oberta. Els seus somnis d’un 24 van romandre llunyans quan va entrar a la pista amb una jaqueta negra brillant, fins i tot si les cases d’apostes estaven escurçant les seves probabilitats tot el temps.

Tomljanovic, número 46 del rànquing, va recordar al món del tennis per què Williams hauria d’haver-se mantingut llunyà. Batedora constant i retornadora capaç, va aprofitar el servei sobtadament erràtic de Williams i la va moure bé. Més important encara, va superar el període de pressió més intens de Williams, al final del primer set.

Amb el marcador de 5-3, 30-30 a favor de Williams, Tomljanovic va lluitar per guanyar quatre jocs seguits i fer-se amb el primer set. Després, a la segona, la seva remuntada va ser encara més dramàtica: Tomljanovic va sortir d’un forat de 4-0 per forçar un desempat.

Williams ja no podia mantenir la vella brillantor, però de tant en tant podia trobar-la quan més ho necessitava. I un as a 4-4 va obrir la porta perquè Williams s’emportés el segon set.

Tot i així, els esforços li havien costat, sobretot un partit de 23 punts i 16 minuts (que va perdre). Al tercer set, Williams estava acumulant errors no forçats i es quedava sense gasolina.

“Em sap greu, perquè estimo la Serena tant com vosaltres”, va dir Tomljanovic. “Aquest és un moment surrealista per a mi”.

Serena Williams reacciona durant el segon set del seu partit contra Ajla Tomlijanovic.


Foto:

Sarah Stier/Getty Images

Els signes de la seva inconsistència també havien estat allà a les dues primeres rondes. De cara al número 80 Danka Kovinic en el seu primer gol, Williams es va recolzar en algun servei oportú quan la resta del seu joc semblava escapar-li. També va treure força de la multitud en el seu segon partit per consolidar-se i derrotar al primer cap de sèrie número 2. Anett Kontaveit a la segona ronda.

“Esperava que fos més agressiva”, va dir Kovinic.

Williams ja s’havia endut d’homenatges després dels seus dos primers partits, però quan va arribar el moment de sortir de l’escenari divendres, va marxar sabent que definia tota una edat del tennis. Després d’haver crescut jugant a les pistes de formigó degradades de Compton, Califòrnia, al costat de la seva germana Venus i sota l’estricta tutela dels seus pares, ha estat professional durant quatre dècades diferents.

Les germanes Williams van començar com les adolescents precoces amb comptes al cabell, amb la missió de canviar el seu esport predominantment blanc. I ben aviat van dominar els Grand Slams. Venus va tastar l’èxit primer, i Serena va quedar molt darrere.

“No seria la Serena si no hi hagués Venus”, va dir divendres.

Es van fer tan omnipresents al tombant de segle que en sis de les set primeres finals importants de Serena Williams, del 2001 al 2003, el seu oponent va ser Venus. A partir d’aquí, Serena es va fer càrrec de la rivalitat entre germans, i també de la història del tennis. En una carrera que va veure diverses onades de trofeus, el cim va arribar durant les cinc temporades del 2012 al 2016 quan va guanyar nou títols de Grand Slam, inclosos quatre seguits durant dos anys naturals, una gesta que es va conèixer com el Serena Slam. Aleshores, semblava una aposta segura per establir un rècord intocable de títols importants.

A la pràctica, però, l’Era Serena va acabar poc abans de dimecres a la nit. Des de llavors no ha guanyat cap torneig de Grand Slam l’Open d’Austràlia 2017, que va aconseguir passar mentre estava embarassada de dos mesos en secret de la seva filla Olympia. Williams va tornar del part per arribar a dues finals més el 2018 i altres dues el 2019, només per perdre-les totes en sets seguits.

Aquesta sèrie de derrotes la va deixar profundament frustrada en la recerca de la marca de tots els temps de Margaret Court de 24 títols importants, que abans havia semblat tan fermament al seu abast.

Però com més gran es feia Williams, i com més va començar a trontollar el seu cos, menys podia comptar amb la seva mentalitat d’acer sola per portar-la a les dues setmanes d’un Grand Slam. Des del 2020, ha estat eliminada a la primera ronda de majors tan sovint com ha arribat a les semifinals (dues vegades).

“Sé que molta gent està entusiasmada i té ganes de retirar-se, i realment m’agradaria sentir-me així”, va escriure Williams en el seu anunci de jubilació a Vogue a l’agost. “No hi ha felicitat en aquest tema per a mi. Sé que no és el que s’acostuma a dir, però sento molt de dolor”.

Aquell anunci va desencadenar una marea d’avaluacions del que Williams va significar per al joc. Resumir la seva carrera abans del seu darrer gir a Flushing Meadows, des dels molts triomfs i els jugadors que va inspirar, fins a les remuntades i les caigudes ocasionals, es va convertir en una tasca impossible.

“Crec que el seu llegat és molt ampli fins al punt que ni tan sols es pot descriure amb paraules”, va dir Naomi Osaka, que va derrotar a Williams a la polèmica final de l’Open dels EUA 2018. “Crec que és la cosa més gran que hi haurà mai en l’esport”.

Serena Williams va dir que planeja “evolucionar lluny” del tennis.


Foto:

Elsa/Getty Images

És evident que només hi ha una Serena Williams. Però el tennis que deixa enrere ha estat irrevocablement modelat pel seu joc, que no s’assemblava al de ningú més que el de la seva germana quan va sorgir la parella. El poder de trituració és ara estàndard al tennis femení. Els jugadors arrenquen tirs des de posicions obertes a la línia de fons. Perfeccionen el seu físic i la seva resistència com els olímpics. I saben que si mai esperen dominar, és imprescindible que desenvolupin un servei en auge.

Tanmateix, més que qualsevol tir o el seu estil a la pista, els trets que més recorden els jugadors són el seu impuls implacable, la seva capacitat per intimidar els oponents i la gran amplitud dels seus èxits.

Durant més de dues dècades, la brillantor de Serena Williams va fer que fos impossible ignorar-la.

“Encara em sento com si fos un nen que està mirant”, va dir la setmana passada Iga Swiatek, número 1 del món. “La vaig mirar tota la vida. Bàsicament estava a tot arreu, perquè sempre guanyava”.

Escriu a Joshua Robinson a [email protected]

Serena Williams mostra un cor als fans.


Foto:

Frank Franklin II/Associated Press

Copyright © 2022 Dow Jones & Company, Inc. Tots els drets reservats. 87990cbe856818d5eddac44c7b1cdeb8