Sunderlands Stewart tar ledelsen i sluttspillet mot Sheffield Wednesday | League One


Sunderlands tidligere eier Sir Bob Murray sammenlignet en gang lagets hjem med et fabelaktig teater, fylt med fantastiske publikummere som konsekvent ble sviktet av noen forferdelige skuespillere.

Alex Neils spillere streber etter å bevise unntak fra den regelen og skuffet ikke et publikum på 44 742 på Stadium of Light. Det var rekordoppslutning for en semifinale i sluttspillet i den engelske fotballigaen, og de fleste tilstedeværende gledet seg over å se Ross Stewart gi Sunderland en liten fordel foran mandag kvelds andre etappe i South Yorkshire.

Riktignok burde Wearsiders etter en treg start ha økt ledelsen i løpet av en mye forbedret andre omgang, men Sheffield onsdag Neil har et oppriktig håp om å snu uavgjort, har Neil strammet opp forsvaret betraktelig de siste ukene. Anthony Patterson, hjemmemålvakten, var ikke pålagt å gjøre en eneste alvorlig redning.

“Jeg trodde vi var utmerket i en så fenomenal, høyt trykk, atmosfære,” sa Neil. – Jeg er bare skuffet over at vi ikke scoret flere. Vi kontrollerte kampen. Vår defensive struktur har vært utmerket i ganske mange kamper nå. Jeg er selvsikker. Denne klubbens potensial er grunnen til at jeg kom hit.»

Darren Moore, onsdagens manager, nektet å delta på pressekonferansen etter kampen, men sendte et sitat på én setning: “Vi måtte bare sørge for at vi holdt oss i kampen,” sa han. “Og det er det vi har gjort.”

To timer før avspark føltes mengden trafikk som sakte ned til en krypning på stadions viktigste innfartsveier som minner om dagene da Sunderland var en Premier League-klubb. Da kampen faktisk kom i gang, og håp og frykt kolliderte i hodet til tilhengere av to av Englands dozier sovende giganter, var atmosfæren elektrisk.

“,”caption”:”The Fiver: sign up and get our daily football email.”,”isTracking”:false,”isMainMedia”:false,”source”:”The Guardian”,”sourceDomain”:”theguardian.com”}”>

The Fiver: Registrer deg og få vår daglige fotball-e-post.

I de 16 kampene siden Neil etterfulgte har den sparkede Lee Johnson Sunderland tapt bare én gang, men onsdag så innledningsvis, villedende, mer sammensatt ut. Barry Bannan brukte sin intelligens, erfaring og rene nous for å bremse ting på midtbanen, og vedvarende frustrerte hjemmelagets forsøk på å bygge tempo og momentum.

Hvis Moore kunne være fornøyd med måten laget hans beholdt 3-5-2-formen i store deler av første omgang, må Neil ha vært skuffet over at Sunderland ikke klarte å få mest mulig ut av rikelig besittelse ved å teste Bailey Peacock-Farrells reflekser. .

Med Sam Hutchinson, en gang fra Chelsea, foretok noen viktige tidlige avskjæringer i sin rolle som den venstresidige komponenten i Moores defensive treenighet og lagkameratene hans tydeligvis bevisste på at det ikke var noen vits i å ta for mange risikoer foran returoppgjøret på Hillsborough, en en tidlig dødgang satt inn.

Ross Stewart viser sin glede etter å ha scoret det eneste målet.
Ross Stewart viser sin glede etter å ha scoret det eneste målet. Foto: Robbie Jay Barratt/AMA/Getty Images

Det begynte å gjøre deler av publikum litt utålmodige før engros-nervøsiteten en kort stund trengte inn da onsdagens Liam Palmer krysset i retning av Lee Gregory. I tilfelle Gregory ikke klarte å lage en ekte forbindelse og Patterson samlet seg lett, men kanskje den nesten-ulykken galvaniserte Sunderland fordi de kort tid etter tok en moralsk styrket ledelse.

Med pausen vinket en plutselig merkelig nølende Hutchinson så ut til å sette føttene inn i en fryktelig, ukarakteristisk floke da han forsøkte å foreta en rutinemessig klarering nær halvveislinjen, og Stewart oppdaget muligheten og grep øyeblikket og knipet besittelsen fra den fortvilte forsvareren. .

Det gjorde spissen ren gjennom å akselerere mot mål, og selv om Peacock-Farrell reddet det første skuddet hans, gjorde Stewart ingen feil med å styre returen hjem fra en stram vinkel. Det festlige brølet var så høyt at det sannsynligvis kunne høres 15 mil oppover veien i Newcastle.

Stewarts 25. mål for sesongen så ut til å gi lagkameratene nyfunnet adrenalin og selvtillit, og tidlig i andre periode sendte Alex Pritchard, en gang fra Tottenham, et skudd som bøyde seg og dyppet på tverrliggeren.

Med Patrick Roberts, en gang en Manchester City-vinger, som nå destabiliserte onsdagens bakvakt nesten etter ønske, vippet den plutselig travle Peacock-Farrell nok et Pritchard-skudd i sikkerhet mens Danny Batth gikk nære med en heading. Moore erstattet den nesten anonyme Saido Berahino med Josh Windass i angrep, men fortsatt dominerte Sunderland. Men selv om Roberts dirigerte et svingende skudd brøkdel utenfor, og i en sjelden hjemmepanikk ble Danny Batth pålagt å heade Bannans stopperhjørne klar, skulle det ikke bli flere mål på bakken Murray bygde.