Sunderlands Stewart tar ledelsen i sluttspillet mot Sheffield Wednesday | League One


Sunderlands tidligere eier Sir Bob Murray sammenlignet en gang lagets hjem med et fabelaktig teater, fylt med fantastiske publikummere som konsekvent ble sviktet av noen forferdelige skuespillere.

Alex Neils spillere streber etter å bevise unntak fra den regelen og skuffet ikke et publikum på 44 742 på Stadium of Light. Det var rekordoppslutning for en semifinale i sluttspillet i den engelske fotballigaen, og de fleste tilstedeværende gledet seg over å se Ross Stewart gi Sunderland en liten fordel foran mandag kvelds andre etappe i South Yorkshire.

Riktignok burde de etter en treg start ha økt ledelsen i løpet av en mye forbedret andre omgang, men mye som Sheffield onsdag Neil har et oppriktig håp om å snu uavgjort, har Neil strammet Wearsiders forsvar betraktelig de siste ukene. Betydelig nok var Anthony Patterson, målvakten hans, ikke pålagt å gjøre en eneste alvorlig redning.

To timer før avspark føltes mengden trafikk som sakte ned til en krypning på hovedveiene til stadion som minner om dagene da Sunderland var en Premier League-klubb. Da kampen faktisk kom i gang, hadde bakken fylt til nesten kapasitet og atmosfæren føltes elektrisk.

Ettersom håp og frykt kolliderte i hodet til tilhengere av to av Englands dozier sovende giganter, var det ingen som kunne være helt sikre på om denne følelsen av anledning ville sjokkere spillerne ut i livet eller bare la dem bli kvalt av presset av å forsøke å rømme den tredje nivået.

Sunderland hadde bare tapt én gang på de 15 kampene siden Neil etterfulgte den sparkede Lee Johnson, og vant åtte ganger, men de beholder en viss mental skjørhet av den typen som muligens tilsier at det var til det beste da Stadium of Light-styret avsluttet en kort dalliance med ideen om at Roy Keane skulle returnere til Wearside for å erstatte Johnson.

Selv om laget til Neil hadde nok av tidlig besittelse, så onsdag i utgangspunktet mer sammensatt ut, med Barry Bannan som brukte sin intelligens, erfaring og rene nous for å bremse ned på midtbanen og vedvarende frustrere hjemmelagets forsøk på å bygge tempo og momentum.

Hvis Darren Moore kunne være fornøyd med måten hans gjestende lag – konfigurert i 3-5-2-formasjonen – beholdt formen og organiseringen i store deler av første omgang, ville Neil antagelig vært skuffet over Sunderlands manglende testing av Bailey Peacock. -Farrells reflekser. Riktignok slapp Patrick Roberts et tidlig skudd fra kanten av området, men hvis fløy tamt inn i armene til målvakten.

Med Sam Hutchinson, en gang fra Chelsea, foretok noen viktige tidlige avskjæringer i sin rolle som den venstresidige komponenten i Moores defensive treenighet, og lagkameratene hans tydeligvis bevisste på at det ikke var noen vits i å ta for mange risikoer før mandagens andre etappe på Hillsborough, stillestående satt i.

Ross Stewart viser sin glede etter å ha scoret det eneste målet.
Ross Stewart viser sin glede etter å ha scoret det eneste målet. Foto: Robbie Jay Barratt/AMA/Getty Images

Det begynte å gjøre deler av publikum litt utålmodige før den store nervøsiteten trengte seg inn da onsdagens Liam Palmer krysset i retning av Lee Gregory. I tilfelle Moores nr. 9 ikke klarte å lage en ekte forbindelse og Patterson samlet seg lett, men Sunderland hadde mottatt en påminnelse om at, stille som de virket her, har Gregory og Saido Berahino i det siste vært to av divisjonens fremste spisser.

Kanskje den nesten-ulykken galvaniserte Neils spillere, fordi de kort tid etter tok en moral som styrkte ledelsen.

Da pausen vinket, så det ut til at en merkelig nølende Hutchinson fikk føttene i et fryktelig virvar da han forsøkte å gjøre en rutinemessig klarering nær halvveislinjen, og Stewart oppdaget muligheten og grep øyeblikket og knipset besittelsen fra den opprørte forsvareren.

Det gjorde spissen ren gjennom å akselerere mot mål, og selv om Bailey-Farrell reddet det første skuddet hans, gjorde Stewart ingen feil da han styrte returen hjem fra en stram vinkel. Det festlige brølet var så høyt at det sannsynligvis kunne høres 15 mil oppover veien i Newcastle.

Stewarts 25. mål for sesongen så ut til å gi lagkameratene ny selvtillit, og tidlig i andre periode sendte Alex Pritchard, en gang fra Tottenham, et skudd som bøyde seg og dyppet på tverrliggeren.

Da Roberts destabiliserte onsdagens bakvakt, vippet den plutselig travle Peacock-Farrell nok et Pritchard-skudd i sikkerhet mens Danny Batth gikk nærme med en heading. Moore erstattet den fortsatt anonyme Berahino med Josh Windass, men fortsatt dominerte Sunderland.

Roberts, en gang en Manchester City-vinger, dirigerte et svingende skudd brøkdel utenfor, men det skulle ikke være flere mål på bakken Murray bygde.

“,”caption”:”The Fiver: sign up and get our daily football email.”,”isTracking”:false,”isMainMedia”:false,”source”:”The Guardian”,”sourceDomain”:”theguardian.com”}”>

The Fiver: Registrer deg og få vår daglige fotball-e-post.